Nok au Nigéria est L’un des sites archéologiques les plus importants en Afrique

Nok est un village et un site archéologique au Nigeria qui est célèbre dans le monde entier pour ses figurines en terre cuite. Le site a été daté du milieu du 4 millénaire avant JC (contesté par certains) et a donné son nom à la culture dite Nok. Cette civilisation ancienne a émergé au Nigeria au 11ème siècle avant JC et s’est effondrée vers 300 après JC pour des raisons inconnues. Les découvertes archéologiques révèlent que la culture Nok était très avancée même si les sociétés ouest-africaines étaient censées être primitives à cette époque.

La fonction des sculptures en terre cuite Nok est encore inconnue. Pour la plupart, la terre cuite est conservée sous forme de fragments épars. C’est pourquoi l’art Nok n’est aujourd’hui bien connu que pour les têtes, tant masculines que féminines, dont les coiffures sont particulièrement détaillées et raffinées. Les statues sont en fragments car les découvertes sont généralement faites à partir de boue alluviale, sur un terrain fait par l’érosion de l’eau. Les statues en terre cuite qui s’y trouvent sont cachées, roulées, polies et brisées. Les œuvres de grande taille sont rarement conservées intactes, ce qui les rend très appréciées sur le marché international de l’art.

Les personnages en terre cuite sont des têtes et des corps humains creux, construits en bobine, presque grandeur nature, représentés avec des caractéristiques hautement stylisées, des bijoux abondants et des postures variées.

On sait peu de choses sur la fonction originale des pièces, mais les théories incluent la représentation des ancêtres, des marqueurs funéraires et des charmes pour prévenir les mauvaises récoltes, l’infertilité et la maladie. Aussi, sur la base des bases en forme de dôme trouvées sur plusieurs personnages, ils auraient pu être utilisés comme fleurons pour les toits de structures anciennes. 

Margaret Young-Sanchez, conservatrice associée de l’art des Amériques, de l’Afrique et de l’Océanie au Cleveland Museum of Art, explique que la plupart des céramiques Nok ont ​​été façonnées à la main à partir d’argile à gros grains et sculptées par soustraction d’une manière qui suggère une influence du bois sculpture. Après un certain séchage, les sculptures ont été recouvertes de barbotine et polies pour produire une surface lisse et brillante. Les figures sont creuses, avec plusieurs ouvertures pour faciliter le séchage et la cuisson en profondeur. Le processus de cuisson ressemblait très probablement à celui utilisé aujourd’hui au Nigéria, dans lequel les morceaux sont recouverts d’herbe, de brindilles et de feuilles et brûlés pendant plusieurs heures.

En raison de l’érosion naturelle et des dépôts, les terres cuites de Nok ont ​​été dispersées à différentes profondeurs dans les prairies du Sahel, ce qui a rendu difficile la datation et la classification des mystérieux artefacts. Heureusement, deux sites archéologiques, Samun Dukiya et Taruga, ont été découverts contenant de l’art Nok resté impassible. Les tests au radiocarbone et à la thermoluminescence ont réduit l’âge des sculptures entre 2000 et 2500 ans, ce qui en fait l’une des plus anciennes d’Afrique de l’Ouest. De nombreuses autres dates ont été récupérées au cours de nouvelles fouilles archéologiques, prolongeant les débuts de la tradition Nok encore plus loin dans le temps.

En raison des similitudes entre les deux sites, l’archéologue Graham Connah estime que «l’œuvre d’art Nok représente un style qui a été adopté par une gamme de sociétés agricoles utilisant du fer de cultures variées, plutôt que d’être la caractéristique diagnostique d’un groupe humain particulier comme l’a souvent été revendiquée. »

 

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