Le Dr Gladys West, la figure derrière le GPS honorée par l’US Air Force

 Le GPS a ses origines dans l’esprit d’une mathématicienne de l’armée de l’air nommé Gladys West. Elle est l’une des raisons pour lesquelles vous pouvez recevoir des itinéraires routiers à partir de votre téléphone ou marquer un emplacement photo sur Instagram ou Facebook.  

La Dr Gladys West a inventé le GPS ou le Global Positioning System et a finalement reçu la reconnaissance qu’elle mérite en étant intronisée au Temple de la renommée des pionniers de l’espace et des missiles de l’armée de l’air par l’armée de l’air américaine lors d’une cérémonie tenue au Pentagone. 

Née en 1930 dans le comté de Dinwiddie en Virginie, Dr Gladys West a compris très tot qu’elle ne voulait pas travailler dans les champs, cueillir du tabac, du maïs et du coton ou dans une usine, battant des feuilles de tabac pour des cigarettes et des pipes comme le faisaient ses parents. 

«J’ai réalisé que je devais recevoir une éducation pour sortir.»

La Virginie rurale n’était pas l’avenir qu’elle se représentait . Elle considérait que l’ éducation était la clé de son départ de la ferme et elle travaillait dur pour obtenir les meilleures notes dans toutes ses matières à l’école. Bien que sa famille n’ait pas eu l’argent pour l’envoyer à l’université, son travail acharné a porté ses fruits – elle a obtenu une bourse pour étudier à la Virginia State University en sortant de son lycée en tant que major de promotion en 1948 .

 

Au début, elle était un ordinateur humain, faisant elle-même les calculs à la main, mais elle est ensuite passée à la programmation d’ordinateurs, les machines.

West a décidé de se spécialiser en mathématiques à la Virginia State University, où elle était membre de la sororité Alpha Kappa Alpha. Après avoir obtenu son baccalauréat, West a enseigné les sciences et les mathématiques à Waverly, VA pendant deux ans avant de retourner à VSU pour sa maîtrise en mathématiques, qu’elle a reçue en 1955.

En 1956,  West deuxième femme noire à être employée commence à travailler à la division Dahlgren du Naval Surface Warfare Center. Elle y collectait des données à partir de satellites, et c’est ce travail qui a finalement conduit au développement du système de positionnement mondial. En 1986, West a publié «Data Processing System Specifications for the Geosat Satellite Radar Altimeter», un guide illustré de 60 pages, basé sur des données créées à partir du radioaltimètre du satellite Geosat, qui est entré en orbite le 12 mars 1984. 

Le caractère humble de West explique en partie pourquoi de nombreuses personnes ignoraient son rôle dans le développement de l’appareil pendant des décennies.

Pourtant, malgré ses réalisations et sa longue carrière dans l’armée, son rôle dans le développement de la technologie GPS est resté méconnu jusqu’à ce qu’elle soumette une courte biographie pour un événement organisé en l’honneur des membres de la sororité Alpha Kappa Alpha. Sa biographie comprenait une courte ligne sur la façon dont elle avait fait partie de l’équipe qui a développé le GPS et a attiré l’attention de l’une de ses sœurs de sororité  – qui était déterminée à aider West à partager son histoire. Début 2018, l’histoire de West a été couverte par l’ Associated Press , puis elle a été officiellement reconnue par l’armée américaine dans un communiqué de presse publié par l’Air Force Space Command, qui la célébrait comme une “ figure cachée ”  de l’histoire militaire. En février 2018, West a été félicité par leSénat de l’État de Virginie , et le 6 décembre,  elle a été intronisée au Temple de la renommée des pionniers de l’espace et des missiles de l’armée de l’air  lors d’une cérémonie au Pentagone.

«Quand vous travaillez tous les jours, vous ne pensez pas:« Quel impact cela va-t-il avoir sur le monde? Vous pensez: ‘Je dois bien faire les choses.’ » a t-elle dit

West a pris sa retraite en 1998, après 42 ans chez Dahlgren, mais n’a pas ralenti – malgré un accident vasculaire cérébral seulement cinq mois après sa retraite. Elle a travaillé à reconstruire sa force et à récupérer sa mobilité perdue en suivant des cours dans un YMCA local avec son mari, motivée par un grand objectif: terminer son programme de doctorat à distance en administration publique, qu’elle a reçu de Virginia Tech en 2018 .