L’antiesclavagiste William Wilberforce 1759 – 1833

Wilberforce était un membre profondément religieux anglais du parlement et un réformateur social qui a été très influent dans l’abolition de la traite négrière et finalement l’esclavage lui-même dans l’empire britannique.

William Wilberforce

William Wilberforce est né le 24 août 1759 à Hull, fils d’un riche marchand. Il a étudié à l’université de Cambridge où il a commencé une amitié durable avec le futur premier ministre, William Pitt le Jeune. En 1780, Wilberforce est devenu membre du parlement pour Hull, plus tard représentant Yorkshire. Son style de vie dissolu a changé complètement quand il est devenu un chrétien évangélique, et en 1790 a rejoint un groupe de tête connu comme la Secte Clapham. Sa foi chrétienne l’a incité à s’intéresser à la réforme sociale, en particulier à l’amélioration des conditions d’usine en Grande-Bretagne.

L’abolitionniste Thomas Clarkson eut une énorme influence sur Wilberforce. Lui et d’autres faisaient campagne pour la fin du commerce dans lequel les navires britanniques portaient des esclaves noirs d’Afrique, dans des conditions terribles, aux Antilles comme des marchandises à acheter et à vendre. Wilberforce a été persuadé de faire pression pour l’abolition de la traite négrière et, pendant 18 ans, il a régulièrement présenté des motions anti-esclavagistes au Parlement. La campagne a été soutenue par beaucoup de membres de la secte de Clapham et d’autres abolitionists qui ont soulevé la conscience publique de leur cause avec des brochures, des livres, des rallyes et des pétitions. En 1807, la traite des esclaves fut finalement abolie, mais cela ne libéra pas ceux qui étaient déjà esclaves. Ce n’est qu’en 1833 qu’un acte a été adopté donnant la liberté à tous les esclaves dans l’empire britannique.

 

Les autres efforts de Wilberforce pour «renouveler la société» comprenaient l’organisation de la Société pour la répression du vice en 1802. Il a travaillé avec la réformatrice, Hannah More, dans l’Association pour une meilleure observation du dimanche. Son but était de fournir à tous les enfants une éducation régulière en lecture, en hygiène personnelle et en religion. Il était étroitement associé à la Société royale pour la prévention de la cruauté envers les animaux. Il a également contribué à encourager les missionnaires chrétiens à se rendre en Inde.

Wilberforce s’est retiré de la politique en 1825 et est mort le 29 juillet 1833, peu de temps après que l’acte pour libérer les esclaves dans l’empire britannique ait traversé la Chambre des communes. Il a été enterré près de son ami Pitt dans l’abbaye de Westminster.

 

Traduit de la version anglaise William Wilberforce (1759 – 1833) BBC History