Origines de l’esclavage en Amérique

En 1619, les Néerlandais ont introduit les premiers Africains capturés en Amérique, plantant les germes d’un système d’esclavage qui s’est transformé en un cauchemar d’abus et de cruauté qui finira par diviser la nation.
L’esclavage en Amérique a commencé lorsque les premiers esclaves africains ont été amenés dans la colonie nord-américaine de Jamestown, en Virginie, en 1619, pour aider à la production de cultures lucratives comme le tabac. L’esclavage a été pratiqué dans les colonies américaines aux XVIIe et XVIIIe siècles, et les esclaves afro-américains ont contribué à bâtir les fondements économiques de la nouvelle nation. L’invention du gin de coton en 1793 a solidifié l’importance centrale de l’esclavage pour l’économie du Sud. Au milieu du 19ème siècle, l’expansion vers l’ouest de l’Amérique, avec un mouvement d’abolition croissant dans le Nord, provoquerait un grand débat sur l’esclavage qui déchirait la nation dans la guerre civile américaine sanglante (1861-65). Bien que la victoire de l’Union ait libéré les 4 millions d’esclaves de la nation, l’héritage de l’esclavage a continué à influencer l’histoire américaine, depuis les années tumultueuses de la reconstruction (1865-77) jusqu’au mouvement des droits civils qui a émergé dans les années 1960, un siècle après l’émancipation.

Au début du XVIIe siècle, les colons européens en Amérique du Nord se sont tournés vers les esclaves africains comme une source de main-d’œuvre moins chère et plus abondante que les serviteurs sous contrat (qui étaient surtout des Européens les plus pauvres). Après 1619, lorsqu’un navire néerlandais a amené 20 Africains à terre à la colonie britannique de Jamestown, en Virginie , l’esclavage s’est répandu dans toutes les colonies américaines. Bien qu’il soit impossible de donner des chiffres précis, certains historiens ont estimé que 6 à 7 millions d’esclaves ont été importés au Nouveau Monde au cours du 18ème siècle, privant le continent africain de certains des hommes et des femmes les plus sains et les plus habiles.

Aux 17e et 18e siècles, les esclaves noirs travaillaient principalement dans les plantations de tabac, de riz et d’indigo de la côte sud. Après la Révolution américaine (1775-83), de nombreux colons (en particulier dans le Nord, où l’esclavage était relativement peu important pour l’économie) ont commencé à relier l’oppression des esclaves noirs à leur propre oppression par les Britanniques et à demander l’abolition de l’esclavage. Après la fin de la guerre, cependant, la nouvelle Constitution des États-Unis a tacitement reconnu l’institution, comptant chaque esclave comme étant les trois cinquièmes d’une personne aux fins de la fiscalité et de la représentation au Congrès et garantissant le droit de reprendre possession de toute “personne détenue au service ou à la main-d’œuvre” (Un euphémisme évident pour l’esclavage).

À la fin du 18ème siècle, avec le sol utilisé pour cultiver le tabac presque épuisé, le Sud a fait face à une crise économique et la croissance continue de l’esclavage en Amérique semblait en doute. Au même moment, la mécanisation de l’industrie textile en Angleterre a entraîné une énorme demande pour le coton américain, une culture du sud dont la production était malheureusement limitée par la difficulté d’enlever les graines de fibres de coton brut à la main. En 1793, une jeune enseignante Yankee nommée Eli Whitney a inventé le gin de coton, un simple dispositif mécanisé qui a efficacement éliminé les graines. Son appareil a été largement copié et, en quelques années, le Sud passerait de la production à grande échelle du tabac à celle du coton, un changement qui renforcerait la dépendance de la région à l’esclavage.

L’esclavage lui-même n’a jamais été répandu dans le Nord, bien que beaucoup d’hommes d’affaires de la région se soient enrichis de la traite négrière et des investissements dans les plantations du sud. Entre 1774 et 1804, tous les États du Nord ont aboli l’esclavage, mais la soi-disant «institution particulière» est restée absolument vitale pour le Sud. Bien que le Congrès des États-Unis ait interdit le commerce des esclaves africains en 1808, le commerce intérieur a prospéré, et la population d’esclaves aux États-Unis a presque triplé au cours des 50 prochaines années. En 1860, il avait atteint près de 4 millions, avec plus de la moitié vivant dans les pays producteurs de coton du Sud.

Les esclaves dans l’avant-guerre du Sud représentaient environ un tiers de la population du sud. La plupart des esclaves vivaient dans de grandes fermes ou de petites plantations; Beaucoup de maîtres possédaient moins de 50 esclaves. Les propriétaires d’esclaves cherchaient à rendre leurs esclaves complètement dépendants d’eux, et un système de codes restrictifs régissait la vie parmi les esclaves. Ils ont été interdits d’apprendre à lire et à écrire, et leur comportement et leur mouvement étaient restreints. De nombreux maîtres ont pris des libertés sexuelles avec des esclaves et ont récompensé le comportement obéissant des esclaves avec des faveurs, tandis que les esclaves rebelles ont été brutalement punis. Une hiérarchie stricte parmi les esclaves (des esclaves de maisons privilégiées et des artisans qualifiés jusqu’aux mains de champs humbles) a aidé à les garder partagés et moins susceptibles de s’organiser contre leurs maîtres. Les mariages d’esclaves n’avaient aucune base juridique, mais les esclaves se mariaient et élevaient de grandes familles; La plupart des propriétaires d’esclaves ont encouragé cette pratique, mais n’ont néanmoins pas hésité à diviser les familles esclaves par la vente ou l’enlèvement.

Des révoltes d’esclaves ont eu lieu dans le système (notamment celles menées par Gabriel Prosser à Richmond en 1800 et par Danemark Vesey à Charleston en 1822), mais peu ont été couronnées de succès. La révolte des esclaves qui a le plus terrifié des esclaves blancs a été dirigée par Nat Turner dans le comté de Southampton, en Virginie, en août 1831. Le groupe de Turner, qui a finalement compté environ 75 noirs, a assassiné quelque 60 blancs en deux jours avant la résistance armée des blancs locaux et l’arrivée Des forces de milice d’état les ont submergées. Les partisans de l’esclavage ont souligné la rébellion de Turner comme preuve que les noirs étaient intrinsèquement des barbares inférieurs exigeant une institution telle que l’esclavage pour les discipliner, et les craintes d’insurrections semblables ont conduit de nombreux états du sud à renforcer leurs codes esclaves afin de limiter l’éducation, le mouvement et l’assemblage Des esclaves. Dans le Nord, la répression accrue des Noirs du Sud ne fera que faner les flammes du mouvement d’abolition croissante.

 

Des années 1830 à 1860, un mouvement d’abolition de l’esclavage en Amérique a gagné en force dans le nord des États-Unis, dirigé par des noirs libres comme Frederick Douglass et des partisans blancs comme William Lloyd Garrison, fondateur du journal radical The Liberator et Harriet Beecher Stowe , qui a publié le best-seller antislavery roman “Uncle Tom’s Cabin” (1852). Bien que de nombreux abolitionnistes aient basé leur activisme sur la conviction que l’esclavage était un péché, d’autres étaient plus enclins à l’argument non-religieux du “travail libre” qui tenait à penser que l’esclavage était régressif, inefficace et peu économique.

Des nègres libres et d’autres habitants du nord de l’antisémitisme avaient commencé à aider les esclaves fugitifs à s’échapper des plantations du sud vers le Nord par l’intermédiaire d’un réseau de maisons sécuritaires en vrac dès les années 1780. Cette pratique, connue sous le nom de chemin de fer souterrain , a gagné de l’élan dans les années 1830 et bien que les estimations varient considérablement, il a peut-être aidé entre 40 000 et 100 000 esclaves à atteindre la liberté. Le succès du chemin de fer souterrain a contribué à la propagation des sentiments abolitionnistes dans le Nord; Il a sans aucun doute augmenté les tensions sectorielles, convainquant les esclaves pro-esclavagistes de la détermination de leurs compatriotes nordiques à vaincre l’institution qui les a soutenus.

La croissance explosive de l’Amérique – et son expansion vers l’ouest dans la première moitié du XIXe siècle – fournirait une étape plus large pour le conflit croissant sur l’esclavage en Amérique et sa future limitation ou expansion. En 1820, un débat amère sur le droit du gouvernement fédéral de restreindre l’esclavage au sujet de la candidature du Missouri au statut d’état s’est terminé par un compromis: le Missouri a été admis à l’Union comme État esclave, le Maine étant un État libre et tous les territoires occidentaux au nord de la frontière méridionale du Missouri Être sol libre. Bien que le Missouri Compromise ait été conçu pour maintenir un équilibre égal entre les esclaves et les États libres, il a pu aider à calmer temporairement les forces du sectionalisme.

En 1850, un autre compromis ténu a été négocié pour résoudre la question du territoire gagné pendant la guerre du Mexique. Quatre ans plus tard, la loi Kansas- Nebraska a ouvert tous les nouveaux territoires à l’esclavage en affirmant la règle de la souveraineté populaire au sujet de l’édit du Congrès, menant les forces pro et anti-esclavagistes pour combattre (avec beaucoup de sang) dans le nouvel état de Kansas . L’indignation dans le Nord par rapport à la loi du Kansas-Nebraska a qualifié la chute de l’ancien Whig Party et la naissance d’un nouveau Parti républicain nordique. En 1857, la décision de la Cour suprême dans l’affaire Dred Scott (impliquant un esclave qui a poursuivi sa liberté au motif que son maître l’avait emmené en territoire libre) a effectivement abrogé le compromis de Missouri en déclarant que tous les territoires étaient ouverts à l’esclavage. Le raid de l’abolitionniste John Brown à Harper’s Ferry, en Virginie, en 1859 a suscité encore plus de tensions transversales: exécuté pour ses crimes, Brown a été salué comme un héros martyrisé par les abolitionnistes du Nord et un vil meurtrier dans le Sud.

Le Sud atteindrait le point de rupture l’année suivante, lorsque le candidat républicain Abraham Lincoln a été élu président. En trois mois, sept États du Sud se sont séparés pour former les États confédérés d’Amérique ; Quatre autres suivraient après la guerre civile (1861-65). Bien que les vues antislaissables de Lincoln soient bien établies, la guerre centrale de l’Union visait d’abord à ne pas abolir l’esclavage, mais à préserver les États-Unis en tant que nation. L’abolition est devenue un but de guerre seulement plus tard, en raison de la nécessité militaire, du sentiment anti-esclavage croissant dans le Nord et de l’émancipation de nombreux Afro-Américains qui ont fui l’esclavage alors que les troupes de l’Union ont balayé le Sud. Cinq jours après la sanglante victoire de l’Union à Antietam en septembre 1862, Lincoln a publié une proclamation préliminaire d’émancipation et, le 1er janvier 1863, il a déclaré officiel que “les esclaves dans un Etat ou une partie désignée d’un Etat … en rébellion … Soyez alors, dès maintenant, et pour toujours libre “.

En libérant quelque 3 millions d’esclaves noirs dans les États rebelles, la Proclamation de l’ Émancipation a privé la Confédération de la masse de ses forces de travail et a mis l’opinion publique internationale fortement sur le côté de l’Union. Quelque 186 000 soldats noirs rejoindraient l’armée de l’Union au moment où la guerre a pris fin en 1865 et 38 000 ont perdu leur vie. Le nombre total de morts à la fin de la guerre était de 620 000 (sur une population de quelque 35 millions), ce qui en fait le conflit le plus coûteux dans l’histoire américaine.

Le 13ème amendement, adopté à la fin de 1865, a officiellement aboli l’esclavage, mais le statut de la liberté des Noirs dans le Sud de l’après-guerre reste précaire et des défis importants attendus pendant la période de reconstruction (1865-77). Les anciens esclaves ont reçu les droits de la citoyenneté et la “protection égale” de la Constitution dans le 14ème amendement (1868) et le droit de vote au 15ème (1870), mais les dispositions de la Constitution étaient souvent ignorées ou violées, et c’était difficile Pour les anciens esclaves de s’imposer dans l’économie d’après-guerre grâce à des codes noirs restrictifs et à des arrangements contractuels régressifs tels que la mise en jeu.

En dépit de voir un degré sans précédent de participation noire dans la vie politique américaine, la reconstruction a finalement été frustrante pour les Afro-Américains, et la renaissance de la suprématie blanche – y compris la montée des organisations racistes telles que Ku Klux Klan – a triomphé dans le Sud d’ici 1877. Presque Un siècle plus tard, la résistance au racisme persistant et à la discrimination en Amérique qui a commencé pendant l’ère de l’esclavage conduirait au mouvement des droits civiques des années 1960, ce qui permettrait de réaliser les plus grands gains politiques et sociaux pour les Noirs depuis la Reconstruction.