Les cowboys africains oubliés dans l’histoire de l’Amérique

Après l’introduction du bétail dans les Caraïbes en 1493, lors du deuxième voyage de Christophe Colomb, l’élevage de bétail a proliféré le long d’une série de frontières à travers les prairies d’Amérique du Nord et du Sud. Alors que les historiens ont reconnu que les Africains et leurs descendants étaient impliqués dans l’établissement de ces frontières d’élevage, l’accent a été mis sur leur travail plutôt que sur leur participation créative. Dans son récent livre, Black Ranching Frontiers: African Cattle Herders of the Atlantic World, 1500-1900 , l’historien Andrew Sluyter explore leurs contributions créatives. Dans l’article ci-dessous, il décrit une de ces contributions, le balde sin fondo (seau sans fond) et son rôle dans l’élevage de bétail dans la Pampa argentine.

Les Africains n’ont pas joué un rôle créatif dans l’établissement d’un élevage de bétail sur la Pampa à l’époque coloniale. Pourtant, au début des années 1800, la présence de personnes asservies et libres de la Sénégambie (aujourd’hui le Sénégal et la Gambie ) dans les ranchs a conduit à l’introduction d’un dispositif de levage d’eau africain: le seau sans fond, ou balde sin fondo . Avec la victoire sur l’ Espagne en 1818, l’ Argentinel’indépendance et l’ouverture de nouveaux marchés d’exportation pour les produits de l’élevage, l’élevage s’est étendu à travers les vastes prairies de la Pampa, et de nouvelles pratiques ont radicalement changé l’écologie de l’élevage colonial. Les Africains ont joué un rôle particulièrement créatif dans un aspect clé de cette transformation, l’approvisionnement en eau potable des troupeaux alors qu’ils se développaient dans des pâturages éloignés des principaux cours d’eau pérennes. Ce défi était familier aux éleveurs sénégambiens qui devaient fournir de l’eau pendant le long trajet vers le sud depuis les franges du Sahara jusqu’aux rives du Sénégal et de la Gambie à la fin des pluies et la végétation du Sahel est passée du vert au brun.

Le seau sans fond a fourni la solution avant que les moulins à vent ne le rendent obsolète au début du XXe siècle. Le seau sans fond soulevait l’eau des puits avec le travail d’une seule personne, même un enfant, à cheval. Les observateurs de l’époque affirmaient qu’un seul travailleur avec un changement de chevaux pouvait utiliser un seau sans fond pour abreuver deux mille têtes de bétail en huit heures. Il a atteint cette efficacité avec un grand seau en cuir de veau qui était ouvert aux deux extrémités et avait deux cordes attachées. Une corde épaisse soulevait le seau et une corde mince maintenait le fond fermé jusqu’à ce qu’il sorte de l’embouchure du puits et puisse renverser l’eau dans un canal qui se déversait ensuite dans un abreuvoir. Il avait ainsi la capacité de faire monter trois fois plus d’eau à chaque remontée que les puits datant de la période coloniale,

La sagesse conventionnelle est depuis longtemps qu’au milieu des années 1820, un Espagnol nommé Vicente Lanuza a inventéle seau sans fond d’origine. Cette affirmation a été formulée pour la première fois par Carlos Pellegrini, chef de l’Office argentin des brevets industriels, en 1853, des années après la mort de Lanuza, dans un article du périodique Revista del Plata. Pellegrini a fondé sa conclusion sur la demande de brevet de Lanuza de novembre 1826. Dans sa demande, Lanuza a affirmé qu’il avait inventé le seau sans fond et, en décembre 1826, le gouvernement a reconnu sa créativité en lui accordant le droit exclusif de fabrication pour une période de quatre ans. Tant d’historiens de l’économie, de l’agriculture et de l’environnement ont depuis répété sans réserve l’affirmation de Pellegrini selon laquelle Lanuza était l’inventeur du seau sans fond qu’il est devenu une sagesse conventionnelle.

Ni Pellegrini ni ceux qui ont par la suite réitéré son affirmation ne semblent avoir réalisé que les Africains utilisent des appareils de relevage d’eau presque identiques depuis de nombreux siècles. Ils se produisent dans une large ceinture qui s’étend de l’ Inde à l’est au Maroc à l’ouest et au sud dans le Sahel. Et ils datent d’au moins la fin du XVIIe siècle, quand Engelbert Kaempfer les a vus en Iran et a publié une illustration de ce qui apparaît remarquablement comme un seau sans fond dans son Amoenitatum Exoticarum Politico-Physico-Medicarum Fasciculi V.

Points de vueCette ressemblance frappante soulève la possibilité qu’un ou plusieurs des nombreux résidents africains de la Pampa au début du XIXe siècle aient transféré l’idée du seau sans fond directement d’ Afrique.et que Lanuza s’est approprié plutôt qu’inventé. Des sources allant des annonces dans les journaux et des recensements aux inventaires d’homologation et aux grands livres de comptes démontrent tous que la Pampa rurale avait une population africaine et d’ascendance africaine importante de l’époque coloniale jusqu’au milieu du XIXe siècle. Un recensement argentin d’août 1815 fournit le premier recensement détaillé et révèle que les Africains et les Afro-descendants représentaient 13,6% de la population, 4 316 sur les 31 676 habitants des districts ruraux qui s’étendaient de Buenos Aires vers le sud jusqu’à la frontière de la rivière Salado. . Sur les 1 402 habitants d’origine africaine, environ 64 pour cent venaient d’Afrique de l’Ouest, principalement des personnes d’origine guinéenne, mina et haoussa . 19 autres pour cent venaient de l’Afrique du Centre-Ouest:Angola , Congo et Gabón . Seuls 2% venaient du Mozambique et de Madagascar , en Afrique du Sud-Est. Et 15% n’avaient pas de désignation plus spécifique qu’africaine.

La base de données transatlantique sur le commerce des esclaves ( http://www.slavevoyages.org ) aide à préciser davantage les origines sénégambiennes de nombreux ouest-africains. Cette base de données en ligne répertorie 67 246 débarquements d’esclaves africains le long du Río de la Plata entre les années 1650 et le début des années 1830, environ la moitié arrivant avant 1750 et le reste après. Sur les 34 280 débarquements avant 1750, 74% provenaient de l’Afrique centrale et occidentale, 6% de l’Afrique du Sud-Est et 20% de l’Afrique de l’Ouest. Ce schéma a changé et est devenu moins concentré après 1750, alors que sur 32 964 débarquements, seuls 29% provenaient d’Afrique de l’Ouest et du Centre, 45% en Afrique du Sud-Est et 26% en Afrique de l’Ouest.

La grande majorité des Africains de l’Ouest, avant et après 1750, ont été prises de la Gold Coast (aujourd’hui Ghana ), de la côte de la baie du Bénin (aujourd’hui Togo et Bénin ) et de la côte de la baie du Biafra ( Nigéria actuel ) plutôt que la Sénégambie. Seuls 2 569 ouest-africains sont originaires de la Sénégambie, soit à peine 3,8% du total. Néanmoins, 85 pour cent de ces sénégambiens (2175) sont arrivés entre 1800 et 1806 à partir de quinze navires battant divers drapeaux espagnol, portugais, danois et américain. La population africaine et d’ascendance africaine de 1402 en 1815 comprenait donc de nombreux sénégambiens qui ont été amenés en Argentine entre 1800 et 1806.

Points de vueLe recensement fournit beaucoup moins d’informations sur les professions de la plupart de ces Africains ruraux et Afro-descendants mais démontre que beaucoup étaient impliqués dans l’élevage en ranch. Les inventaires d’homologation de la fin de la période coloniale et du début de la période nationale montrent que certains d’entre eux possèdent même de petits troupeaux de bétail, qui leur ont été attribués par de riches éleveurs pour décourager la fuite de l’esclavage.

Un ou plusieurs de ces sénégambiens arrivés entre 1800 et 1806 auraient pu construire un seau sans fond basé sur leur expérience antérieure d’élevage de bétail à travers le Sahel, entre les vallées de la Gambie, du Sénégal et du Niger jusqu’aux confins sud du Sahara. Impressionné par l’efficacité de leur treuil à eau, Lanuza a utilisé son pouvoir social pour s’approprier le design comme sa propre invention.

Beaucoup reste incertain sur le passé, mais aucune preuve documentaire directe n’existe que Lanuza a inventé indépendamment le seau sans fond autre que sa propre revendication dans une demande de brevet grâce à laquelle il espérait retirer un avantage financier. De même, selon la même norme de preuve, il n’existe aucune preuve documentaire directe qu’un ou plusieurs esclaves de Lanuza ont construit le premier seau sans fond sur la Pampa et que Lanuza s’est approprié ce savoir et ce travail africains. La deuxième possibilité, cependant, semble la plus probable en raison des nombreux sénégambiens qui travaillaient sur les ranchs de la Pampa au début du XIXe siècle et de la probabilité que certains connaissaient la forme presque identique du seau sans fond si commun dans le Sahel de Afrique de l’Ouest.

L’affirmation de Pellegrini selon laquelle Lanuza a inventé le seau sans fond semble être le processus que George Reid Andrews et d’autres historiens ont montré par lequel les élites argentines ont consciemment effacé les Africains et les Afro-descendants de l’histoire de leur nation. Avec l’indépendance politique de l’Espagne, la forte présence africaine en Argentine a commencé à décliner. Entre 1810 et 1887, leur nombre à Buenos Aires est tombé de 9 615 à 8 005 et leur proportion de 30 à moins de 2% de la population totale. Les explications de ce déclin comprennent l’abolition, du moins en droit, de la traite des esclaves en 1813 et la réduction du nombre d’arrivées africaines qui en résulte. Une législation parallèle a émancipé les enfants à la naissance et les hommes adultes par l’enrôlement dans l’armée, entraînant un taux de mortalité disproportionnellement élevé parmi les hommes réduits en esclavage dans les nombreuses guerres régionales et civiles du XIXe siècle. Les autres causes du déclin de la population d’origine africaine comprennent des taux de mortalité disproportionnellement élevés parmi eux en raison de la pauvreté et de l’afflux massif deImmigrants européens à la fin du XIXe et au début du XXe siècle.

La politique a joué un rôle particulier et particulier dans ce déclin. Les Africains et les Afro-Argentins ont aidé à former les armées qui ont maintenu le dictateur Juan Manuel de Rosas au pouvoir de 1829 à 1852. Les libéraux qui ont évincé Rosas, comme Pellegrini et Domingo Faustino Sarmiento, ont caractérisé Rosas et son gaucho, les partisans noirs et autochtones comme catégoriquement en arrière. Ils ont minimisé le rôle des non-blancs dans la création de la culture et de la société argentines et l’ont plutôt promu en tant que nation blanche, européenne, moderne et progressiste. Les Argentins blancs comme Pellegrini ont été les architectes de ce récit nationaliste. Ainsi, Pellegrini a attribué sans critique l’invention du seau sans fond à Lanuza et les historiens ultérieurs et d’autres ont tout aussi accepté et réitéré sans réserve cette revendication pour le siècle et demi écoulé.

En devenant plus critiques à l’égard de ces idées reçues sur l’histoire, nous pouvons réviser notre compréhension de la façon dont les personnes d’origine africaine ont contribué à l’établissement de relations environnementales, sociales et culturelles dans les Amériques. De tels efforts pour obtenir un rendu plus précis de l’histoire de l’Argentine ainsi que des histoires d’autres sociétés multiraciales dans le Nouveau Monde, nous permettront de comprendre comment les acteurs d’origine africaine, européenne, indigène et mixte ont participé conjointement à un processus créatif à travers lequel les endroits distincts des Amériques ont émergé au cours des périodes coloniales et nationales.

 

CONTRIBUÉ PAR: ANDREW SLUYTER

Andrew Sluyter a obtenu son doctorat à l’Université du Texas à Austin et enseigne actuellement à la Louisiana State University à Baton Rouge, en Louisiane. Ses principaux intérêts concernent l’histoire environnementale et l’écologie historique de la colonisation des Amériques. Son livre le plus récent est Black Ranching Frontiers, publié par Yale University Press en 2012. Ancien membre de l’American Council of Learned Societies, il est actuellement directeur exécutif de la Conference of Latin Americanist Geographers.