Pourquoi Mohamed Ali s’est il converti à l’islam? Et 9 choses que nous ignorions peut-être sur lui

Décédé 3 juin 2016 l’âge de 74 ans, Muhammad Ali a vécu une vie fascinante, remplie d’anecdotes savoureuses.

1. Pourquoi Mohamed Ali s’est il converti à l’islam?
En 1964 quand Cassius Clay rend officiel son appartenance religieux et son nom de bapteme: Muhammad Ali Clay, la presse people enrage.., les personnalités publiques boudent: c’est un tollé général. A cette époque il se justifie tant bien que mal son choix. Un choix qui à notre avis n aurait du engager personne, surtout dans un pays de liberté.
D’ après Black is Best: The Riddle of Cassius Clay le livre sorti en 1967 écrit par Jack Olsen, la première rencontre de Ali avec la religion musulmane s’est faite dans les rues de Harlem. Et c’est l’hors d’une réunion de la Nation d’Islam à Miami en 1960 qu’il décide de devenir musulman. C’est par  Malcolm X qu’il découvrit la Nation of Islam, de même qu’il commença à aimer l’Islam; à l’époque une religion encore peu répandue aux Etats-Unis.

Toutefois, les relations de Muhammad Ali Clay avec la Nation of Islam ne durèrent pas bien longtemps, car le boxeur s’opposait à de nombreuses idées portées par ce groupe sectaire, mais, malgré cette rupture, il continua à accomplir ses œuvres de bienfaisance et son appel à l’Islam dans le but d’essayer de corriger la mauvaise image de l’Islam et des musulmans qui était ancrée dans l’esprit des Occidentaux.
Le chercheur Zâhid Boukhârî, qui travaille au sein du Centre du dialogue islamo-chrétien de l’Université de Georgetown, a dit la chose suivante : ” Si on demande aux musulmans n’importe où dans le monde de donner les noms de leurs cinq personnalités musulmanes préférées ayant vécu au XXe siècle, je suis certain que parmi ces cinq on trouvera systématiquement deux noms : Muhammad Ali et Malcolm X”.
Il est à noter que Muhammad Ali Clay reconnut qu’il commença à sentir une forme de spiritualité l’habiter pour la première fois dans sa vie le jour où il pénétra dans la mosquée de Miami.

9 autres choses que nous ignorions sur Muhammad Ali

2. Cassius Clay, son «nom d’esclave»
En 1964, Cassius Clay annonce sa conversion à l’islam et abandonne son «nom d’esclave» pour celui de Muhammad Ali. Paradoxe : le nom de Clay lui est issu d’un fervent abolitionniste américain du 19e siècle.

3. Première «victime» : sa mère
«La première personne que j’ai mis KO, c’est ma mère», disait-il. A l’âge de 2 ans, le premier crochet d’Ali coûtera deux dents à sa mère, Odessa Clay.

4. Une idole nommée Sugar
En 1960, alors qu’il n’a que 18 ans, le jeune Cassius Clay fait du tapage devant le restaurant de Sugar Ray Robinson, dans le quartier d’Harlem à New York. «Tu es le roi, mon maître, mon idole ! Quand j’aurai gagné la médaille d’or aux Jeux, je veux que tu sois mon manager.» Robinson lui intime l’ordre de déguerpir. «A ce moment, je me suis juré de ne jamais repousser un fan», dira plus tard Ali.

5. Ali n’a jamais jeté sa médaille olympique dans la rivière Ohio
C’est une des nombreuses légendes qui persistent : à son retour des Jeux Olympiques de Rome (1960), Ali se serait vu refuser le service dans un restaurant de Louisville et, de rage, aurait jeté sa médaille dans la rivière. Pure invention. Ali avouera plus tard l’avoir simplement égarée. Une réplique de sa médaille lui est offerte en 1996, lorsqu’il allume la flamme olympique aux JO d’Atlanta.

6. Ali était un mauvais élève
L’anecdote est rapportée par William Klein, réalisateur de Muhammad Ali, the Greatest (1969), dans L’Equipe du 17 janvier 2012. «Après sa victoire contre Liston, en 1965, je me suis retrouvé avec Ali dans son motel. Un Mexicain lui a demandé un autographe et lui a dit qu’il avait beaucoup d’amis au Mexique. Ali a répondu : ”Mexico ? Ah oui, tant mieux. Comment écrivez-vous Mexico ? Je ne suis pas allé à l’école longtemps.” C’était ça Ali. Malin comme un singe, mais sans grande culture.»

7. Boxeur, danseur mais aussi chanteur
Au-delà de ses dons d’orateur, Ali avait un autre talent, plus méconnu. En 1964, peu avant son Championnat du monde contre Sonny Liston, celui qui se nomme encore Cassius Clay sort un album, sobrement intitulé I am the greatest, mélange d’auto-adulation musicale et d’interprétations de grands classiques. Après la conversion d’Ali à l’Islam, Columbia records s’empressera de retirer l’album des ventes.

8. Ali a sauvé un homme du suicide
Los Angeles, 1981. Un jeune homme de 21 ans se tient debout sur le bord de la fenêtre du 9e étage d’un building, menaçant de mettre fin à ses jours. La situation paraît sans issue : policiers et psychologues ont tenté en vain de l’en dissuader. Mohamed Ali, qui arrive par hasard sur les lieux, se porte volontaire pour lui parler. «Je suis ton frère, je veux t’aider», lui crie l’ancien champion du monde de la fenêtre la plus proche. Vingt minutes tendues s’écoulent au bout desquelles l’homme renonce finalement à son geste funeste. «Sauver une vie est plus important pour moi que n’importe quelle ceinture», dira Ali.

9. Son rapport à la maladie
En 1984, après une semaine d’examens dans un hôpital new-yorkais, Ali apprend qu’il souffre de la maladie de Parkinson. «C’est un jugement de Dieu. Il m’a donné cette maladie pour me rappeler que je ne suis pas le numéro 1. C’est lui.»

10. Une étoile pas comme les autres
En 2002, Mohamed Ali obtient son étoile à Hollywood, mais pas sur le fameux Walk of Fame. A sa demande, la sienne est incrustée dans le mur du Kodak Theater, où se déroule la cérémonie des Oscars. Ali ne souhaitait pas que son nom soit piétiné.

Black is Best: The Riddle of Cassius Clay