Esclavage: Le fer comme moyen de contrôle

“Le fer est entré dans nos âmes”,a déploré un ancien esclave nommé César, car il se souvenait des chaînes qu’il avait dû porter lors de son passage forcé de sa maison en Afrique vers le Nouveau Monde. 

Utilisé comme moyen de retenue autour des bras et des jambes, le métal grossier coupait la peau des Africains captifs pendant les nombreux mois qu’ils passaient en mer. Les enfants représentaient environ 26% des captifs.  les esclavagistes considéraient les enfants comme particulièrement avantageux: ils pouvaient remplir les petits espaces du bateau, permettant plus de capital humain dans la soute. Les Africains étaient entassés dans des navires sans savoir où ils allaient ni s’ils seraient libérés.

Cette migration forcée est connue sous le nom de passage du milieu. Comme Olaudah Equiano, l’ancien esclave, s’est souvenu: «J’ai rapidement été mis sous les ponts, et là, j’ai reçu une telle salutation dans mes narines que je n’avais jamais connue de ma vie: de sorte que, avec la répugnance de la puanteur et les pleurs ensemble, je suis devenu si malade  que je n’ai pas pu manger, ni le moindre désir de goûter quoi que ce soit. Je souhaitais maintenant que le dernier ami, la mort, me soulage. » 

La surchauffe, la soif, la famine et la violence étaient monnaie courante à bord des navires négriers, et environ 15% de la population esclave de chaque navire est décédée avant même d’atteindre la terre. Les tentatives de suicide étaient si courantes que de nombreux capitaines placent des filets autour de leurs navires pour éviter la perte de cargaisons humaines et donc de profits; Des membres d’équipage blancs de la classe ouvrière se sont également suicidés ou se sont enfuis au port pour échapper à la brutalité. Les personnes réduites en esclavage n’acceptaient pas docilement leur sort. Environ un navire négrier sur 10  connut une résistance.

 

Lire aussi Le récit intéressant de la vie d’Olaudah Equiano; ou Gustavus Vassa

Image à la Une: À droite: un bloc de ballast en fer utilisé pour contrebalancer le poids des esclaves à bord du navire négrier de São José Paquete Africa , qui a quitté le Mozambique en 1794 et a coulé près de ce qui est aujourd’hui le Cap, en Afrique du Sud. À gauche: les chaînes de fer d’ un enfant , avant 1860.