« El Negro de Banyoles » Le corps d’un Africain empaillé a été exposé durant 80 ans dans au muséum d’Histoire naturelle en Espagne

Au début du 19ème siècle, il était à la mode pour les Européens de rassembler des animaux sauvages de partout dans le monde, de les ramener à la maison et de les exposer. Un marchand français est allé plus loin, ramenant le corps d’un guerrier africain. L’écrivain néerlandais Frank Westerman a rencontré l’exposition dans un musée espagnol il y a 30 ans et était déterminé à tracer l’histoire de l’homme.
Une clôture de chaînette décorative dans les couleurs nationales – bleu, blanc et noir – marque la tombe d’un des fils les plus célèbres, mais moins enviables du Botswana: “El Negro”. Son lieu de repos dans un parc public dans la ville de Gaborone, sous un tronc d’arbre et quelques roches, rappelle le tombeau d’un soldat inconnu.

Une plaque métallique se lit comme suit:
El Negro
Décédé c. 1830
Fils d’Afrique
Conduite en Europe en Mort
Retour à la maison au sol africain
Octobre 2000
Sa renommée provient de ses voyages posthumes – de 170 ans – en exposition de musée en France et en Espagne. Des générations d’Européens se glissèrent sur son corps à demi nu, qui avait été rempli et monté par un taxidermiste. Il se tenait, sans nom, exposé comme un trophée.
En 1983, en tant qu’étudiante universitaire des Pays-Bas, je l’ai accidentellement rencontré sur un voyage en auto-stop en Espagne. J’avais passé une nuit dans la ville de Banyoles, à une heure au nord de Barcelone. L’entrée du Darder Museum of Natural History, derrière un trio de platanes sans feuilles, était à côté.

“Il est réel, vous savez,” une écolière m’a crié.
“Qui est réel?”
“El Negro!”

Sa voix s’élança sur la place – accompagnée des snorts et du rire de ses amis.
L’histoire a dicté que le taxidermiste était un Européen blanc et son objet était un Africain noir – l’inverse était inimaginable
L’instant suivant, une femme âgée sortit du salon de coiffure avec un cardigan drapé sur ses épaules. Une femme fragile avec un menton pointu par quelques cheveux simples, elle a tourné autour d’un anneau dans ses doigts comme un chapelet. Senora Lola a ouvert le musée, m’a vendu un billet et pointé dans la direction de la salle des reptiles.
“De cette façon”, a t-elle ordonné. “Ensuite, passez dans les chambres dans le sens des aiguilles d’une montre.”
Alors que j’étais en route vers la Salle des Hommes, une annexe de la Chambre des Mammifères, passé un mur d’escalade avec des singes et le squelette d’un gorille, ma gaieté a donné lieu à un frémissement. Il était là, le nègre farci de Banyoles. Une lance dans sa main droite, un bouclier à sa gauche. Se baisser légèrement, les épaules ont augmenté. Demi-nu, avec seulement une décoration de raphia et un pagne orange grossier.
El Negro s’est avéré être un homme, une peau et des os adultes, qui ne s’approchaient pas du coude. Il était debout dans une étui en verre au milieu du tapis.
Ce n’était pas Mme Tussaud. Je ne regardais pas une illusion d’authenticité: cet homme noir n’était ni un casting ni une sorte de maman. Il était un être humain, présenté comme un autre spécimen sauvage. L’histoire dictait que le taxidermiste était un Européen blanc et son objet était un Africain noir. L’inverse était inimaginable. J’ai rougi et senti les racines de mes cheveux prickling – simplement d’un sentiment diffus de la honte.
La sénatrice Lola n’avait pas d’explication. Elle n’avait même pas de catalogue ni de brochure. Elle a tapoté un carrousel et m’a fixé dans ses lunettes. J’ai pris une carte d’El Negro et j’ai lu sur le dos: Museo Darder – Banyoles. Bechuana.
“Bechuana?”
La sénatrice Lola m’a toujours regardé. Tête en arrière, le menton se jette vers l’avant. “Les cartes sont 40 pesetas chacune”, a t-elle dit.
J’ai acheté deux.
Vingt ans plus tard, j’ai décidé d’écrire un livre sur l’extraordinaire voyage d’El Negro du Botswana (Bechuana) à Banyoles et de nouveau.
L’histoire commence avec Jules Verreaux, un marchand français de “naturalia” qui, en 1831, a été témoin de l’enterrement d’un guerrier tswana dans l’intérieur africain, quelques jours de route au nord de Capetown, puis est revenu la nuit – “pas sans danger pour Ma propre vie “- pour creuser le corps et voler la peau, le crâne et quelques os.
Avec l’aide d’un fil de métal agissant comme une colonne vertébrale, des planches de bois comme des omoplates et farcies de journaux, Verreaux a préparé et conservé les parties du corps volées. Ensuite, il l’a expédié à Paris, avec un lot d’animaux en peluche dans des caisses. En 1831, le corps africain apparut dans une salle d’exposition au n ° 3, rue Saint Fiacre.
Dans une critique, le journal Le Constitutionnel a loué l’intrépidité de Jules Verreaux, qui doit avoir été confronté à des dangers “parmi des indigènes aussi sauvages qu’ils sont noirs”. Cet article a donné le ton, et le «individu du peuple Bechuana» a attiré plus d’attention que les girafes, les hyènes ou les autruches. “Il est petit dans la posture, à la peau noire, et sa tête est couverte de cheveux croustillés”, a déclaré le journal.
Plus d’un demi-siècle plus tard, le “Bechuana” a éclaté en Espagne. En marge de l’exposition mondiale à Barcelone en 1888, le vétérinaire espagnol Francisco Darder l’a présenté dans un catalogue «El Betchuanas», avec un dessin dans lequel il est vêtu de toiles de raphia et tenant une lance et un bouclier.
Au 20ème siècle, après avoir été amené à Banyoles, une petite ville au pied des Pyrénées, ses origines avaient été largement oubliées – sur son piédesté écrit par erreur “Bushman of the Kalahari”. Dans les décennies qui ont suivi, le lien avec ses origines tswana s’est encore affiné et il est devenu connu sous le nom de “El Negro”.
À un moment donné, le pagne révélateur que Jules Verreaux l’avait décortiqué était remplacé par les conservateurs catholiques-romains du musée Banyoles avec une jupe orange plus douce. Sa peau a reçu une couche de cirage pour le rendre plus noir qu’il ne l’était.
Debout dans sa vitrine, légèrement incliné et avec un regard perçant, El Negro incarné d’une manière poignante et terrifiante, les aspects les plus sombres du passé colonial européen. Il a confronté les visiteurs de front avec des théories du «racisme scientifique» – la classification des personnes selon leur prétendue infériorité ou supériorité sur la base des mesures du crâne et d’autres fausses hypothèses.
El Negro a été démantelé comme si le film des préparatifs que Jules Verreaux réalisait 170 ans plus tôt était simplement rembobiné
Au fil du XXe siècle, El Negro devenait de plus en plus un anachronisme. Non seulement il y avait une culpabilité croissante et la conscience du fait que son corps et sa tombe avaient été violés, mais comme un artefact européen du 19ème siècle, il reflétait des idées devenues universellement intenables.
Tout a commencé à changer en 1992 quand un médecin espagnol d’origine haïtienne a suggéré, dans une lettre à El Pais, que El Negro devrait être retiré du musée. Les Jeux olympiques arrivaient à Barcelone cette année-là et le lac de Banyoles était le théâtre des compétitions d’aviron. Sûrement, a écrit le docteur Alphonse Arcelin, les athlètes et les spectateurs qui ont visité le musée local se faufiquent à la vue d’un homme noir farci.
L’appel d’Arcelin a été soutenu par des noms éminents tels que le pasteur américain Jesse Jackson et le joueur de basket-ball «Magic» Johnson. Le ghanéen Kofi Annan, alors secrétaire général adjoint de l’ONU, a condamné l’exposition comme “répugnante” et “insensible à la barbarie”.
Mais en raison de la forte résistance du peuple catalan, qui a embrassé El Negro comme un trésor “national”, ce n’est qu’en mars 1997 que El Negro a disparu de la vue du public et que “Object 1004” a été mis en réserve. Trois ans plus tard, à l’automne 2000, il a commencé son dernier voyage à la maison.
Suite à de longues consultations avec l’Organisation pour l’unité africaine, l’Espagne a accepté de rapatrier les restes humains au Botswana pour une récolte cérémonielle dans le sol africain. La première étape de son rapatriement a été une promenade nocturne dans un camion vers Madrid.
Une fois dans la capitale, son corps en peluche a été dépouillé de ses ajouts non humains, comme ses yeux en verre. El Negro a été démantelé – comme si le film des préparatifs que Jules Verreaux réalisait 170 ans plus tôt était tout simplement rebobiné.
Sa peau, cependant, s’est révélée dure et croustillante – elle s’est effondrée. Pour cette raison, et en raison du traitement avec des cirages, il a été décidé de le garder en Espagne. Selon un rapport de journal, il a été laissé au Musée d’anthropologie de Madrid.

Ainsi, le cercueil, destiné au Botswana, ne contenait que le crâne et certains os de bras et de jambes.

Les restes du guerrier tswana étaient dans l’état pendant une journée dans la capitale Gaborone, où environ 10 000 personnes passaient pour rendre hommage. Le lendemain, le 5 octobre 2000, il s’est engagé dans la terre dans une zone clôturée dans le parc de Tsholofelo.
En 2016, on ne sait toujours pas qui était ce “fils d’Afrique”
C’était un enterrement chrétien. “Dans l’esprit de Jésus-Christ”, a déclaré le prêtre avec la main sur la Bible, “qui a également souffert”. Un auvent, soutenu par deux rangées de poteaux de tente, protégeait les invités d’honneur du soleil.
“Nous sommes prêts à pardonner”, a déclaré le ministre des Affaires étrangères, Mompati Merafhe, aux pleins rassemblés. “Mais nous ne devons pas oublier les crimes du passé, afin que nous ne les répétions pas”.
Des bénédictions ont été prononcées, il y avait du chant et de la danse. Les buglers portant des gants blancs ont fait un dernier salut.
Par la suite, la tombe a été négligée pendant de nombreuses années, le terrain autour de celle-ci étant utilisé comme terrain de football. Dernièrement, le gouvernement du Botswanen a rétabli et amélioré le site avec un centre de visiteurs et des signes explicatifs.
Mais en 2016, on ne sait toujours pas qui était ce «fils d’Afrique», son nom, ou exactement d’où il venait.
Une autopsie, réalisée dans un hôpital catalan en 1995, a néanmoins amené certaines choses. L’homme qui est devenu mondialement connu comme El Negro a vécu d’environ 27 ans. Lorsqu’il était vivant, il était entre 1,35 m et 1,4 m de haut (entre 4 pieds 5 po et 4 pi 7 po). Il est probablement mort de pneumonie.


Frank Westerman est l’auteur du livre ” El Negro and me “.
BBC Botswana Direct – une chance de regarder derrière les manchettes à la vie quotidienne dans un
pays

Version anglaise : BBC