Nongqawuse: La prophétesse xhosa

Nongqawuse était la prophétesse xhosa dont les prophéties ont mené à un mouvement millénariste qui a culminé dans la crise de la destruction du bétail par les Xhosa de 1856 à 1857, dans l’actuelle province du Cap oriental de la République d’Afrique du Sud.

Nongqawuse, née dans le district de Kentani et élevée par son oncle (Mhlakaza, médium des esprits renommé), avait quatorze ans lorsqu’elle était assise sur un rocher au bord d’une piscine près de la rivière Gxara. Elle a ensuite vu les visages de ses ancêtres apparaître dans la piscine. Ils lui ont dit qu’ils chasseraient tous les colons blancs du pays. Un vent violent se lèverait et propulserait tous les colons à la mer. Mais d’abord, pour prouver leur foi dans le monde des esprits, les Xhosa devraient tuer tout leur bétail et détruire toutes leurs récoltes.

Elle a affirmé que les esprits lui avaient dit que le peuple xhosa devrait détruire leurs récoltes et tuer leur bétail, source de leurs richesses et de leur nourriture. En retour, les esprits balayeraient les colons britanniques dans la mer. Les Xhosa pourraient reconstituer les greniers et remplir les kraals de bovins plus beaux et en meilleure santé. Au cours de cette période, de nombreux troupeaux xhosa ont été victimes de la «maladie du poumon», possiblement introduite par le bétail européen. En 1856, de nombreux bovins étaient morts et les Xhosa estimaient que ces décès étaient dus à la sorcellerie umuthi .

Le chef suprême des Xhosa, Sarhili, était convaincu de la véracité de sa prophétie et avait ordonné à ses chefs subalternes et à ceux qui étaient placés sous le régime britannique d’abattre leur bétail.

Sarhili a ordonné aux ordres des esprits d’être obéis. Au début, on a demandé aux Xhosa de détruire leur gros bétail. Nongqawuse, debout dans la rivière où les esprits étaient apparus pour la première fois, entendit des bruits surnaturels, interprétés par son oncle comme un ordre de tuer de plus en plus de bétail. Enfin, les esprits ont commandé qu’aucun animal de tous leurs troupeaux ne devait rester en vie et que chaque grain de maïs devait être détruit. Si cela se produisait, à une date donnée, des myriades de bovins plus beaux que ceux détruits ne proviendraient de la terre, tandis que de vastes champs de maïs mûrs et prêts à être récoltés jailliraient de la terre. Les morts ressusciteraient, les ennuis et la maladie disparaîtraient, et la jeunesse et la beauté se présenteraient de la même manière. Les incroyants et l’homme blanc périraient ce jour-là.

Sur une période de dix mois, les clans Gcaleka et autres Xhosa ont tué leur bétail (on estime que les Gcaleka ont tué entre 300 000 et 400 000 têtes de bétail) et ont brûlé leurs cultures jusqu’à ce qu’ils n’aient plus que leur famille. Nongqawuse a prédit que la promesse des ancêtres serait tenue le 18 février 1857, lorsque le soleil virerait au rouge. Ce jour-là, le soleil se leva de la même couleur que tous les autres jours et la prophétie ne se réalisa pas. Initialement, les partisans de Nongqawuse ont blâmé ceux qui n’avaient pas obéi à ses instructions, mais ils se sont ensuite retournés contre elle.

Nongqawuse a ensuite été arrêté par les Britanniques près de la rivière Mbashe et emprisonné à Robben Island, près de Cape Town. Après plusieurs années, elle a été renvoyée dans une ferme du district d’Alexandrie, au Cap-Oriental. Elle mourut en 1898. Sir George Grey, gouverneur du Cap, utilisa la situation à son avantage, dépossédant Sarhili et son peuple et donnant la terre aux colons blancs et au peuple Mfengu. Dans leur extrême famine, beaucoup de xhosa se sont tournés vers le cannibalisme et un cas de parents mangeant leur propre enfant est authentifié. Parmi les survivants se trouvait la fille Nongqawuse; Cependant, son oncle a péri.

À la suite de la crise, la population de la Kaffraria britannique est passée de 105 000 à moins de 27 000 personnes en raison de la famine qui en a résulté. Nongqawuse est mort en 1898.

 

Image à la Une Nongqawuse (à droite) avec sa collègue prophétesse, Nonkos.

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