Le berbère Leo Africanus fut le premier à écrire un livre descriptif sur l’Afrique

Joannes Leo Africanus; né al-Hasan Ibn Muhammad al-Wazzan al-Fasi a vecu de  C 1494 – 1554 c). Il était un Berbère Diplomate et auteur andalou, plus connu pour son livre Descrittione dell’Africa ( Description de l’Afrique ) centré sur la géographie du Maghreb et de la vallée du Nil. Le livre a été considéré par ses pairs érudits en Europe comme le traité faisant autorité en la matière jusqu’à l’ exploration moderne de l’Afrique .  Pour ce travail, Leo est devenu un nom familier parmi les géographes européens.

Biographie

La plupart de ce que l’on sait de sa vie provient de notes autobiographiques de son propre travail. Leo Africanus est né al-Hasan, fils de Mahomet à Grenade vers l’an 1494. L’année de naissance peut être estimée à partir de son âge déclaré lors de divers événements historiques.  Sa famille a déménagé à Fès peu après sa naissance. À Fès, il a étudié à l’ Université d’Al-Karaouine. Jeune homme, il accompagna un oncle en mission diplomatique , jusqu’à la ville de Tombouctou (vers 1510), qui faisait alors partie de l’ empire Songhaï..

 En 1517, alors qu’il revenait d’une mission diplomatique à Istanbul pour le compte du sultan de FezMuhammad II, il se retrouva dans le port de Rosetta lors de la conquête ottomane de l’Égypte . Il a ensuite poursuivi son périple au Caire et à Assouan et de l’autre côté de la mer Rouge jusqu’en Arabie , où il a probablement effectué un pèlerinage à La Mecque .

De retour à Tunis en 1518, il fut capturé par des corsaires espagnols soit près de l’île de Djerba, soit plus probablement près de la Crète . Il fut emmené à Rome et initialement emprisonné à Rhodes , siège des Chevaliers Hospitaliers . Au cours de cette période, le sort habituel des captifs musulmans unransommed était l’ esclavage chrétien galères , mais quand ses ravisseurs ont réalisé son intelligence et de l’ importance, il a été déplacé à Château Saint – Ange à Rome et a ensuite été présenté au pape Léon X . Il fut bientôt libéré et mis en pension pour le convaincre de rester. Il a été baptisédans la basilique Saint-Pierre en 1520. Il prend le nom latin de Johannes Léo de Médicis ( Giovanni Leone en italien). En arabe, il a préféré traduire ce nom par Yuhanna al-Asad al-Gharnati (littéralement Jean le Lion de Grenade). Il est probable que Leo Africanus ait été accueilli à la cour papale, le pape craignant que les forces turques envahissent la Sicile et le sud de l’Italie. Un collaborateur volontaire pourrait fournir des informations utiles sur l’Afrique du Nord. 

Leo Africanus a quitté Rome et a passé les trois ou quatre années suivantes à voyager en Italie. La mort de son patron, Léon X, en 1521, et les soupçons du nouveau pape Adrian VI contre un musulman devant un tribunal, étaient probablement la raison de son départ de Rome. Pendant son séjour à Bologne, il écrivit un vocabulaire médical arabe-hébreu-latin , dont seule la partie arabe a survécu, ainsi qu’une grammaire de l’arabe dont seul un fragment de huit pages a survécu. Il rentre à Rome en 1526 sous la protection du nouveau pape Clément VII , un cousin de Léon X qui remplace Adrian. Selon Leo, il aurait terminé son manuscrit sur la géographie africaine la même année. Le travail a été publié en italien avec le titre Della descrittione dell’Africa et delle cose notabili che iui sono, par Giovan Lioni Africano en 1550 de l’éditeur vénitien Giovanni Battista Ramusio . Le livre s’est avéré extrêmement populaire et a été réimprimé cinq fois. Il a également été traduit dans d’autres langues. Les éditions française et latine ont été publiées en 1556, tandis qu’une version anglaise a été publiée en 1600 sous le titre A Geographical Historie of Africa . L’édition latine, qui contenait de nombreuses erreurs et erreurs de traduction, a été utilisée comme source pour la traduction anglaise. 

Il existe plusieurs théories sur sa vie ultérieure, et aucune d’entre elles n’est certaine. Selon une théorie, il l’aurait vécu à Rome jusqu’à sa mort, vers 1550, année de publication de Description de l’Afrique . Cette théorie était basée sur une allusion indirecte dans une préface ultérieure de ce livre. Selon une autre théorie, il aurait quitté les troupes de Charles Quint peu de temps avant le sac de Rome , en 1527. Il serait ensuite retourné en Afrique du Nord et aurait vécu à Tunis jusqu’à sa mort, quelque temps après 1550. D’après les récits de l’orientaliste allemand Johann Albrecht Widmannstetter , qui est arrivé en Italie et qui avait prévu (mais a finalement échoué) de se rendre à Tunis pour rencontrer Leo, qui s’était depuis reconverti à l’islam. Encore une autre théorie dit qu’il a quitté Tunis après sa capture par Charles V en 1535 pour le Maroc, son deuxième pays d’origine après Grenade, où vivaient encore ses parents. Cela reposait sur l’hypothèse que Leo, ayant quitté Grenade, n’aurait plus voulu vivre sous la domination chrétienne espagnole et son souhait (consigné dans Description de l’Afrique ) qu’il souhaitait retourner dans son pays d’origine “avec l’aide de Dieu”. . 

Voyage Veracity of Africa 

Il est peu probable que Leo Africanus ait visité tous les lieux qu’il décrit et il doit donc s’appuyer sur les informations obtenues auprès d’autres voyageurs. En particulier, il est peu probable qu’il se soit jamais rendu à Hausaland et à Bornu et il est même possible qu’il n’ait jamais traversé le Sahara, mais qu’il se soit fié aux informations fournies par d’autres voyageurs rencontrés au Maroc. L’historien Pekka Masonen a affirmé que ses voyages ultérieurs étaient fondés sur des erreurs de lecture de la part d’érudits modernes qui interprétaient son livre comme un itinéraire. [3]

Au moment où Léo a visité la ville de Tombouctou , il s’agissait d’une ville islamique florissante, réputée pour son savoir. Maison de nombreux érudits et érudits, Tombouctou possédait également une grande mosquée, réputée pour son immense bibliothèque. La ville allait devenir un synonyme en Europe comme la plus inaccessible des villes. À l’époque du voyage de Léo dans cette ville, c’était le centre d’un commerce très actif exercé par les marchands de produits africains, d’or, de cotons et d’ esclaves imprimés et de livres islamiques. 

Nom

Dans un autographe de l’un des manuscrits qu’il a conservés, un fragment de vocabulaire médical arabe-hébreu-latin qu’il a écrit pour le médecin juif Jacob Mantino , il a signé en arabe son nom, Yuhanna al-Asad al-Gharnati (signifie littéralement Jean le Lion). de Grenade), une traduction de son prénom, John-Leo, ou Johannes Leo (latin), ou Giovanni Leone(italien). On lui a également donné le nom de famille Medici, d’ après son patron, la famille du pape Léon X. Le même manuscrit contenait également son nom original al-Hasan ibn Muhammad al-Wazzan al-Fasi. al-Hasan ibn Muhammad était un nom patronymique signifiant “al-Hasan, fils de Muhammad” et al-Fasiest le démon arabe de quelqu’un de Fez, Maroc .

Travaux 

La page de titre de l’édition anglaise de 1600 du livre de Leo Africanus sur l’Afrique. Voir aussi: Description de l’Afrique (livre 1550)

Description de l’Afrique , publiée en 1550 par Giovanni Battista Ramusio, est l’œuvre la plus célèbre de Léo.

Autre que cela, il a écrit un vocabulaire médical arabe-hébreu-latin pour le médecin juif Jacob Mantino . Il a également écrit une traduction en arabe des épîtres de saint Paul , datée de janvier 1521, et le manuscrit appartient actuellement à la Biblioteca Estense de Modène. Une encyclopédie biographique de 25 grands érudits islamiques et de 5 grands érudits juifs est un autre ouvrage encore en vie. Il fut achevé à Rome avant son départ de la ville en 1527 et publié pour la première fois en latin par Johann Heinrich Hottinger en 1664. Contrairement à Description of Africa, ce travail biographique a été à peine remarqué en Europe. Il contient également diverses informations erronées, probablement en raison de son manque d’accès aux sources pertinentes lorsqu’il était en Italie, l’obligeant à se fier uniquement à sa mémoire. [3]

Dans Description of Africa , il a également évoqué le projet d’écriture d’autres livres. Il prévoyait d’écrire deux autres descriptions de lieux, une pour les lieux du Moyen-Orient et une autre pour les lieux d’Europe. Il avait également prévu d’écrire une exposition sur la foi islamique et une histoire de l’Afrique du Nord. Cependant, aucun de ces livres n’a survécu et il n’y a aucune preuve qu’il l’ait achevé. Cela pourrait être dû à son retour possible en Afrique du Nord. 

Un récit fictif de la vie de Leo est présenté dans un roman éponyme d’Amin Maalouf.