Prince Hall: fondateur de la première loge maçonnique africaine

L’histoire de la vie de Prince Hall a fait l’objet de débats. Cette image de la Grande Hall Lodge à Dorchester, dans le Massachusetts, indique qu’il est né en 1735, d’autres sources indiquent en 1738, et d’autres encore indiquent qu’il est né le 12 septembre 1748 à Bridgetown, à la Barbade, de Thomas Prince Hall, anglais et Femme de couleur d’origine française. À la Barbade, la famille Hall était une famille très respectée et ses membres étaient connus comme des «personnes pieuses d’excellente personnalité».

À l’âge de douze ans, Prince Hall devint apprenti maroquinier sous son père, où il fit de grands progrès dans le métier. Prince Hall, en plus de travailler comme apprenti, aspirait à se rendre en Amérique. Bien que découragé par ses parents, le jeune Prince n’a jamais renoncé à venir en Amérique.

En février 1765, il apprit qu’un navire dans le port était «destiné à l’Amérique» et parla au capitaine qui offrait de travailler son passage. En mars 1765, le navire est arrivé à Boston, dans le Massachusetts.

Prince Hall avait dix-sept ans quand il arriva à Boston. Il a vécu à Medford et a travaillé pendant de nombreuses années, économisant de l’argent. Il était brièvement marié à Sara Ritchie, une esclave décédée peu de temps après leur mariage. À vingt-cinq ans, il était capable d’acheter un bien immobilier et avait le droit de voter. Prince rejoint l’armée continentale et est «l’un des rares Noirs à avoir combattu lors de la bataille de Bunker Hill».

Après plusieurs années d’études, Prince Hall devint ministre de l’Église épiscopale méthodiste africaine de Cambridge, dans le Massachusetts. Il était connu pour utiliser souvent sa chaire pour prêcher sur les «messages de l’abolition de l’esclavage».

Il était également connu pour sa loge de francs-maçons. En tant que maître de la loge maçonnique africaine, Prince Hall a utilisé son statut pour formuler et exécuter des mouvements visant à la promotion et à la libération politiques des esclaves. Il est notamment lié à la rédaction de la requête de Belinda Royall adressée au Tribunal en 1783. En outre, il rédigea la requête de 1777 pour un processus graduel d’émancipation des esclaves et une requête de 1787 pour un mouvement de retour en Afrique, ainsi que plusieurs autres. autres.

Prince Hall décède après de nombreuses années de service, le 26 décembre 1827. Il repose dans un cimetière surplombant le chantier naval de Charlstown, au nord de Boston.

La fondation de la première loge maçonnique africaine

Première page d’ une accusation remise à la loge africaine
le 24 juin 1797 à la ménotomie publiée par les désirs des membres de ladite loge, 1797

En théorie, les idéaux de la franc-maçonnerie cherchaient à unir les hommes quelles que soient leurs convictions, leur race, leur classe et leurs compétences. C’était une fraternité universelle qui considérait les hommes comme égaux et leur offrait mobilité et possibilités au sein de la société. C’étaient essentiellement les valeurs des francs-maçons du monde entier.

Cependant, Prince Hall faisait face à la discrimination et n’était pas autorisé à rejoindre les pavillons White Masonic en Amérique. «Même si ces maçons ont prêché la fraternité, ils ont insisté pour garder les Noirs hors de leurs loges». En réponse à leur refus, Prince Hall se tourna vers les maçons britanniques stationnés en Amérique.

Le 6 mars 1775, Prince Hall et quatorze autres Black Free devinrent membres de la loge de l’armée britannique n ° 441: Peter Best. Duff Buform. John Canton, Peter Freeman, Fortin Howard, Cyrus Johnbus. Prince Payden, Prince Rees, Thomas Sanderson, Bueston Slinger, Cato Speain, Boston Smith, Benjamin Tiber et Richard Tilley.

La création de la première loge maçonnique africaine a été rendue possible grâce aux efforts inlassables de Prince Hall et de ces quatorze autres personnes qui prenaient les «mesures initiales pour constituer la première institution noire en Amérique».

Le 29 septembre 1784, après la requête de Prince Hall à la Grande Loge d’Angleterre pour obtenir l’autorisation de créer une Loge, il se voit accorder une charte de la Grande Loge d’Angleterre pour la Loge Africaine # 459. L’African Lodge s’est réuni régulièrement au Golden Fleece, une tannerie située sur Water Street, à Boston, dans le Massachusetts. Plus tard en 1827, la loge africaine s’est déclarée indépendante et a été renommée Grande loge africaine n ° 1.

Les efforts remarquables de Prince Hall ont non seulement établi la première institution noire aux États-Unis, mais également une base solide sur laquelle d’autres Noirs des USA pourraient bâtir. Prince Hall a utilisé la franc-maçonnerie comme un moyen d’aider ses frères et soeurs dans la lutte pour l’égalité, la liberté et l’avancement.

Sources: Diamond Arthur. Prince Hall (New York: Éditeurs de Chelsea House, 1992). Grimshaw, William. Histoire de la franc-maçonnerie (New York: Negro Universities Press, 1969). «Qui est Prince Hall? Et d’autres maçons bien connus de Prince Hall », http://www.miadspring.com/~iohnsonx/whoisph.htm, juin 1996.

Militant des droits civiques

La demande de Prince Hall en faveur de la justice sociale a commencé en 1777 avec sa demande adressée au Tribunal de donner aux esclaves leur liberté, un droit pour toute personne. Dans cette pétition du 13 janvier 1777, Prince Hall demanda au gouvernement de rendre des comptes pour avoir arraché de nombreux Africains à leur pays d’origine.

Il a invité le gouvernement à respecter les principes qu’il défend, à savoir “un droit naturel et inaliénable à cette liberté, que le grand parent de l’univers a octroyé de manière égale à tous les hommes”. Cette pétition appelle à la liberté de tous les enfants. En tant qu’esclave non libre, né dans un pays de liberté, il doit être libéré à l’âge de 21 ans. Par son écriture, il souhaite corriger les incohérences dans l’État et se sent obligé de veiller à ce que justice soit rendue à tous.

Le père des droits civils

Un aspect de la pétition de Prince Hall qui est normalement attribué à des hommes comme Marcus Garvey était la «Pétition de retour en Afrique». Bien avant la Renaissance de Harlem, le mouvement Black Panther et Malcolm X étaient venus à Prince Hall dans la ville coloniale de Medford, dans le Massachusetts. Il n’y avait pas d’autres penseurs noirs comme lui à cette époque, et le mouvement abolitionniste n’avait pas encore pris racine en Nouvelle-Angleterre. Prince Hall écrivait des pétitions pour la liberté et la vengeance bien avant que Frederick Douglass commence à raconter son histoire.

Prince Hall a dû faire face à d’énormes obstacles et avant qu’aucune notion des droits civils ne devienne collective, il pensait être un pionnier dans son appel à faire revenir des Noirs du Massachusetts en Afrique. Cette pétition est peut-être tombée dans l’oreille d’un sourd à la Chambre des représentants, mais c’est une trompette et une banderole pour tous ceux qui demandent justice sur un pied d’égalité.

Détail de la fresque de la grande loge de Prince Hall de MA
Dorchester, MA

Jay Griffin, «Afro-Américains à Colonial Medford»

L’éducation est la clé

Le 17 octobre 1787, avec d’autres, il adressa une pétition au Sénat et à la Chambre des représentants du Massachusetts, dans laquelle il était instamment demandé que «des moyens soient fournis pour l’éducation des personnes de couleur». Il a écrit que les Noirs étaient taxés comme les Blancs et qu’ils n’avaient pas tardé à payer leur part proportionnelle du total des impôts. Il a déclaré qu’ils étaient disposés à payer leur “part égale” mais qu’ils se voyaient souvent refuser les privilèges de l’éducation, qu’il y avait eu un contrôle dans “l’éducation de nos enfants” …

Wesley, Charles, Prince Hall: Réparations de la vie et de l’héritage

Dans ses efforts pour obtenir la liberté des esclaves, l’agenda de Prince Hall comprenait également des réparations. On pense qu’il a aidé Belinda Royall à écrire sa pétition du 14 février 1783. Avec l’aide de Prince Hall, elle est devenue la première et la seule ancienne esclave à obtenir réparation pour toutes ses années de travail sans compensation. Les contributions de Prince Hall en tant que Noir libre et citoyen de Medford eurent une profonde influence à son époque et donnèrent aux futurs Afro-Américains le prisme de demander justice.

Appel à la justice

La pétition d’un certain nombre de Noirs, hommes libres de cette richesse commune, montre humblement: Vos pétitionnaires sont à juste titre alarmés des traitements inhumains et cruels que trois de nos frères, citoyens libres de la ville de Boston, ont récemment reçus. Le capitaine, prétendant que ce navire était en détresse sur une île située plus bas dans ce port, les ayant embarqués, les mit au fer et les emporta de leurs femmes et de leurs enfants pour les vendre comme esclaves. Ceci étant l’état malheureux de ces pauvres hommes. à quoi vos demandeurs peuvent-ils s’attendre sinon d’être traités de la même manière par ces mêmes hommes? Que valent donc nos vies et nos libertés si elles peuvent être enlevées de manière aussi cruelle et injuste… – The Petition of Blacks, 4 janvier 1787. Les archives de l’état du Massachusetts

Émancipation

Dans cette pétition, Prince Hall demande un processus d’émancipation progressif; que les esclaves qui atteignent l’âge de vingt et un ans soient libérés. Il n’a pas exigé que tous les Noirs de l’État soient libérés d’un coup. Prince Hall s’est battu pour l’abolition de l’esclavage près de cent ans avant que le très abolitionniste noir Fredrick Douglass ne commence sa croisade. Pourtant, on pense aujourd’hui à Douglass si l’on demande de nommer un célèbre abolitionniste noir. Peut-être qu’avec le temps, Prince Hall prendra-t-il la place qui lui revient dans l’histoire américaine. Cet homme s’est battu pour les droits civils de tous les citoyens du Massachusetts. Il est né deux cents ans avant son époque. Les Noirs et les Blancs ont beaucoup à apprendre de son exemple, à la fois en pensée et en action. –Jay Griffin, Afro-Américains à Colonial Medford. </ Quote]

Une lutte plus profonde

Être un Noir libre dans le Medford colonial signifiait une lutte quotidienne contre le racisme, le système de l’esclavage et les lois qui opprimaient les esclaves comme les Noirs libres. Dans sa requête du 27 février 1788, Prince Hall attira l’attention sur un incident spécifique concernant l’enlèvement de trois Bostoniens noirs libres. Le capitaine Salomon Babson a trompé ces hommes en leur disant qu’ils recevraient du travail à bord de son navire. Au lieu de cela, ils ont été capturés et préparés pour être vendus comme esclaves aux Antilles.

Dans la pétition, Prince Hall a demandé le retour de ces hommes. et capitalisé sur leur statut de Noirs libres. En attirant l’attention sur les nombreux Noirs libres pris en otage et traités sans droits, il a amené beaucoup de personnes à repenser le sens de la liberté. Cela a peut-être même envoyé une onde de choc plus profonde à travers la population noire libre de Medford. et poussé de nombreuses personnes à réfléchir plus sérieusement à la nécessité d’un statut juridique incassable qui protégerait leurs droits. – Jay Griffin, «Afro-Américains à Colonial Medford»

Medford Historical Society Museum