Jan Matzeliger: Ce fils d’esclave qui a révolutionné le monde la chaussure avec son invention

Le 29 mai 1885, Jan Matzeliger présentait son invention au monde:  une machine qui pouvait confectionner 75 chaussures en une journée de 10 heures. Les artisans les plus qualifiés travaillant à la main pourraient atteindre 50. Une version améliorée de la machine produisait bientôt 700 chaussures par jour. Matzeliger, était un immigré de la Guyane hollandaise,  qui s’était installé à Lynn aux USA, il avait surmonté le scepticisme de ses collègues qui doutaient qu’un homme noir, peu scolarisé et qui maniait peu la langue anglaise, puisse inventer une machine qui révolutionnerait l’industrie de la chaussure. Au milieu des années 1880, lui et deux associés ont créé une entreprise pour fabriquer sa machine. Matzeliger est mort quelques années plus tard à l’âge de 37 ans. Les entreprises issues de celui qu’il a fondé valent aujourd’hui plus d’un milliard de dollars.

À la veille de la guerre de Sécession, la plupart des étapes de la production de chaussures étaient assurées par des machines à coudre à vapeur.

La ville de Lynn, sur la rive nord, était le centre de la fabrication de chaussures depuis plus d’un siècle lorsque Jan Matzeliger a inventé sa machine révolutionnaire.

Dans l’Amérique coloniale, la fabrication de chaussures était une activité secondaire pour les agriculteurs qui ont exercé leur métier pendant les périodes de ralentissement du cycle agricole. Les chaussures étaient fabriquées sur commande, et la fabrication de chaussures était une opération saisonnière à petite échelle, basée à la maison. Souvent, toute la famille était impliquée: les femmes et les filles adolescentes utilisaient des moments libres pour coudre les «tiges» en cuir souple, tandis que les hommes et les garçons travaillaient à couper le cuir et à enfiler la tige à la plante des pieds.

Cela a commencé à changer vers 1750, lorsque les cordonniers du comté d’Essex ont formé de petits groupes qui travaillaient ensemble dans des «dix pieds», comme on appelait les dépendances de dix pieds de long. Les hommes travaillaient sur des chaussures toute la journée tout au long de l’année. Au lieu de fabriquer des chaussures sur commande, ils ont produit des lots de chaussures dans des tailles standard. Alors que le «dix pieds» était un domaine masculin, les épouses et les filles continuaient à piquer les tiges à la maison.

. . . les épouses et les filles adolescentes utilisaient des moments de répit pour coudre les «empeignes» en cuir souple, tandis que les hommes et les garçons travaillaient à couper le cuir et à enfiler le dessus des semelles.

Au début des années 1800, les “dix pieds” devenaient monnaie courante dans tout le centre et l’est du Massachusetts. Dans le comté d’Essex, l’économie est passée de l’agriculture de subsistance et des activités maritimes à la fabrication de chaussures. Nulle part ailleurs qu’à Lynn, où la fabrication des chaussures passait d’abord de “dix pieds” à des magasins centraux et de là à des usines dirigées par des patrons de chaussures.

Ces hommes étaient des marchands-capitalistes. Ils ont acheté du cuir sur une grande échelle, réorganisé la fabrication de chaussures en une série de tâches mécanisées effectuées dans les usines, et ensuite commercialisé les chaussures finies partout aux États-Unis. La production de chaussures s’est envolée en faisant baisser le prix des chaussures et la disponibilité.

Dans les années 1850, les machines à moteur ont été introduites dans les usines de chaussures. Les premières machines à coudre à pied sont apparues dans une usine de Lynn en 1852; bientôt ils étaient omniprésents. À la veille de la guerre de Sécession, la plupart des étapes de la production de chaussures étaient assurées par des machines à coudre à vapeur.

Mais une tâche exigeait encore des travailleurs qualifiés – durables. La durée consistait à étirer la tige de la chaussure, un morceau de cuir pré-coupé, autour d’un dernier, ou un moule, l’épingler en place, puis le piquer au fond de la chaussure. C’était un processus précis et compliqué.

Les lasters étaient des artisans hautement qualifiés. Ils avaient un syndicat fort et commandaient des salaires beaucoup plus élevés que les autres travailleurs. Les dirigeants de sociétés de chaussures se sont plaints que les lanceurs maintenaient le prix des chaussures à un niveau élevé et limitaient les profits. Les mécaniciens et les inventeurs embauchés pour créer une machine pour remplacer les lanceurs ont fait peu de progrès. Beaucoup de gens doutaient qu’une machine puisse remplacer les piqueuses à la main. Ils avaient tord.

Il a passé de longues heures à observer les mouvements de la main des lanceurs et a développé une machine expérimentale qui reproduirait leur technique

En 1877, un jeune homme noir, récemment arrivé d’Amérique du Sud, s’installe à Lynn. Jan Matzeliger était observateur, patient et déterminé. Après six années de travail assidu, il a développé une machine durable qui transformerait la fabrication et la vente de chaussures.

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Apprenant à travailler dans l’atelier d’usinage de son père à l’âge de 10 ans, Matzeliger a montré une aptitude pour la mécanique ainsi qu’un esprit brillant, curieux et farouchement indépendant. À 19 ans, il a expédié sur un navire marchand indien oriental. Quand le navire a accosté à Philadelphie en 1874, il a décidé de rester. Deux ans plus tard, il s’installe à Boston, puis à Lynn, où il trouve un apprentissage dans l’une des nombreuses usines de chaussures de la ville.

Matzeliger a porté une attention particulière à tous les aspects du processus de fabrication de chaussures. Il a rapidement saisi le problème des lanceurs de mains et a commencé à travailler sur une solution. Réalisant qu’il avait besoin de se renseigner sur la physique et l’ingénierie, il suivit des cours du soir et acquit progressivement une petite bibliothèque. Il a passé de longues heures à observer les mouvements de la main des lanceurs et a développé une machine expérimentale qui reproduirait leur technique. Il n’a pas été découragé par les doutes et les préjugés des gens autour de lui.

Aujourd’hui, toutes les chaussures fabriquées à la machine – plus de 99% des chaussures dans le monde – utilisent des machines construites sur le modèle de Matzeliger.

En 1880, il avait créé son premier prototype en bois, fil et boîtes à cigares. Il lui a fallu plusieurs années pour construire un modèle de travail à partir de pièces moulées et de pièces de fer. En 1883, il a demandé un brevet. Les dessins qu’il a soumis étaient si complexes que le bureau des brevets de Washington a dépêché un représentant spécial auprès de Lynn pour observer la machine en fonctionnement. Le 20 mars 1883, il a reçu un brevet pour une machine durable.

Grâce à l’invention de Matzeliger, les chaussures sont maintenant faites plus rapidement et moins cher. Le prix moyen a diminué de moitié. Son invention s’est rapidement répandue dans le pays et dans le monde entier, permettant aux travailleurs de s’offrir des chaussures décentes.

Il a levé l’argent pour produire et commercialiser la “Machine à Main Durable” (appelée ainsi parce qu’elle imitait les mouvements des travailleurs qualifiés qui ont duré des chaussures à la main) en promettant les deux tiers des bénéfices aux investisseurs. Aujourd’hui, toutes les chaussures fabriquées à la machine – plus de 99% des chaussures dans le monde – utilisent des machines construites sur le modèle de Matzeliger.

Jan Matzeliger est mort avant de pouvoir profiter de son succès. Il a laissé sa fortune à l’église congréganiste du nord, la seule congrégation à Lynn qui admettrait un homme noir en tant que membre. Plus de 75 ans plus tard, l’église a honoré sa mémoire en érigeant une statue de l’inventeur dans le centre-ville de Lynn. Près d’un siècle après sa mort, la ville de Lynn a nommé un pont après Jan Matzeliger, et en 1992, la poste américaine a émis un timbre en reconnaissance de ses réalisations.