Qui sont ces guerriers Imbangala qui ont fondé le royaume de Kasanje (Angola) en 1620 ?

Le royaume de Kasanje ( Jaga), l’une des redoutable menace et rival  du royaume de Ndongo dirigé par la reine Nzinga était l’un des royaumes les plus importants et les plus puissants d’Afrique centrale du 17ème au début du 19ème siècle. Fondé en 1620 par les guerriers  Imbangala connus pour leur force. Leur origine reste un mystère et jusqu’à aujourd’hui, il existe différentes versions de leur lieu de naissance.

Les origines de l’Imbangala 

Les Imbangala étaient des personnes, peut-être d’Afrique centrale, apparues en Angola au début du 17ème siècle. Leurs origines sont encore débattues. Il est généralement admis que ce ne sont pas les mêmes Jagas qui ont attaqué le Royaume de Kongo pendant le règne d’ Alvaro Ier .

Dans les années 1960, il a été déterminé que les traditions orales de l’ empire Lunda suggéraient que les deux groupes de maraudeurs Jaga avaient leur origine dans l’empire Lunda et l’avaient fui au XVIIe siècle. Une autre théorie est que les Imbangala étaient un peuple du sud de l’Angola originaire du plateau de Bie ou des régions côtières situées à l’ouest des hauts plateaux.

Le premier témoignage de l’Imbangala, écrit par un marin anglais du nom d’Andrew Battell , qui a vécu avec eux pendant 16 mois entre 1600 et 1601, les situe fermement dans les régions côtières et les hauts plateaux de l’ Angola moderne , juste au sud de la rivière Kwanza . Leurs dirigeants ont déclaré à Battell qu’ils venaient d’un endroit appelé “Elembe” et qu’ils provenaient d’un “page” de son armée. L’histoire de Battell a été publiée par Samuel Purchas partiellement en 1614 et intégralement en 1625.

Initiation et coutumes d’Imbangala 

Un guerrier Imbangala

Les Imbangala étaient une société entièrement militarisée , entièrement fondée sur des rites d’ initiation , par opposition aux rites de parenté coutumiers de la plupart des groupes ethniques africains. Pour éviter que la parenté ne remplace l’initiation, tous les enfants nés à l’intérieur d’un kilombo ont été tués. Les femmes étaient autorisées à quitter le kilombo pour avoir leurs enfants, mais lorsqu’elles revenaient, l’enfant n’était pas considéré comme un Imbangala avant d’avoir été initié. Dans un programme presque spartiate , les enfants étaient entraînés quotidiennement au combat de groupe et individuel. 

Pendant l’entraînement, ils portaient un collier qui ne pouvait être retiré, même après une initiation, avant d’avoir tué un homme au combat. En plus des rituels d’ infanticides , les Imbangala se couvraient d’une pommade appelée « maji», une samba censée conférer une invulnérabilité tant que le soldat se conformait à un ensemble strict de codes yijila . La yijila avait besoin d’infanticide, de cannibalisme et d’une absence absolue de lâcheté . 

 

 

Armes et tactiques d’Imbangala

Les combattants Imbangala étaient connus sous le nom de nugnza (singulier: gonzo) et étaient divisés en douze escadrons dirigés chacun par un capitaine appelé musungo. Ces douze escadrons faisaient partie d’un kilombo, une ville temporairement fortifiée entourée d’une palissade en bois. Chaque kilombo avait douze portes pour les douze escadrons qui constituaient la force de combat totale. L’armée Imbangala a éloigné le champ libre ou un champ de bataille de ses fortifications dans une formation en trois branches non moins que la célèbre formation de taureaux et de cornes zoulou. L’Imbangala a attaqué avec une corne droite (mutanda), une corne gauche (muya) et une avant-garde (muta ita) au centre. Contrairement aux Zoulous, les Imbangala se battaient avec les mêmes armes que leurs ennemis, notamment des arcs, des couteaux et des épées. Leur arme principale était le club de guerre ou la hache de guerre. 

Imbangala et les Portugais

Les Portugais se sont intéressés à l’Imbangala à l’époque où Battell avait vécu pour la première fois avec eux. Battell se rendit dans leur pays en compagnie de marchands portugais qui achetaient leurs prisonniers de guerre pour les vendre en esclaves. Au moment de leur contact, les Imbangala agissaient comme des maraudeurs dont le principal intérêt semblait être de piller le pays, en particulier pour obtenir de grandes quantités de vin de palme, qu’ils produisaient par une méthode inutile consistant à abattre l’arbre et à en tirer le fermenté contenu sur quelques mois.

L’Imbangala n’a pas permis aux femmes membres d’accoucher, dénonçant ainsi tous les enfants nés dans leur kilombo ( quilombo portugais ) ou leur camp armé. Au lieu de cela, ils ont reconstitué leurs effectifs en capturant des adolescents et en les forçant à servir dans leur armée.

Selon des méthodes rappelant le recrutement d’ enfants soldats modernes , les jeunes captifs étaient souvent obligés de tuer et de manger des gens, consommaient beaucoup d’alcool et ne pouvaient être admis comme membres à part entière tant qu’ils n’avaient pas tué un ennemi au combat. Le cannibalisme, les rituels sacrifices humains et la torture figuraient tous dans ce que les observateurs du XVIIe siècle appelaient les “lois de la quixilla” (de Kimbundu kixila , ou interdiction) selon lesquelles les Imbangala vivaient.

Leur capacité militaire et leur impitoyable les ont rendues attrayantes pour les colons portugais en Angola, qui étaient dans une impasse absolue dans leur guerre contre le royaume angolais de Ndongo pendant la première période de domination coloniale (1575-1599). Malgré le dégoût déclaré de leurs coutumes, les gouverneurs portugais de Luanda engagèrent parfois les Imbangala pour leurs campagnes. Ils commencèrent par Bento Banha Cardoso en 1615, mais suivirent notamment l’ assaut de Ndongo par Luis Mendes de Vasconcelos en 1618.

Mendes de Vasconcelos travailla avec trois groupes d’Imbangala mais s’aperçut rapidement qu’ils n’étaient pas assez disciplinés pour servir les Portugais. La bande de Kasanje, en particulier, s’est libérée du contrôle portugais et a entamé une longue campagne de pillage qui les a finalement établis dans la région de Baixa de Cassange, en Angola moderne, le long du Kwango. Cette bande deviendrait l’ethnie angolaise moderne qui s’appelle Imbangala (et a cessé les coutumes militantes de ses prédécesseurs à la fin du XVIIe siècle).

En 1629, un autre groupe, Kaza, rejoignit Ndongo et s’opposa aux Portugais, ce qui risquait de trahir la reine Njinga Mbande de Ndongo, frustrant ainsi la tentative de cette reine de préserver l’indépendance de Ndongo d’une base située sur des îles de la rivière Kwanza. Après la courte tentative de Njinga de rejoindre Kasanje en 1629-1630, elle se rendit à Matamba où elle forma son propre groupe (ou rejoignit un autre groupe) d’Imbangala dirigé par un homme connu sous le nom de “Njinga Mona” (fils de Njinga). Njinga, bien qu’il s’agisse d’un rite d’initiation consistant à marteler un bébé dans un mortier de céréales, n’est probablement jamais vraiment devenue un Imbangala.

Destin ultérieur

D’autres bandes ont été intégrées à l’armée portugaise en tant que soldats auxiliaires, placées sous leur commandement et cantonnées sur le territoire portugais. À la fin du dix-septième siècle, ces groupes, ainsi que d’autres, ont été annihilés par l’un ou l’autre des États politiques comme celui formé par Njinga à Matamba . Un groupe de voyous d’Imbangala s’est enraciné et a formé le royaume de Kasanje .

Au sud du Kwanza, dans la patrie d’origine des Imbangala, ils ont continué à fonctionner pendant encore un demi-siècle au moins, mais ils ont même progressivement formé des partenariats avec des entités politiques existantes telles que Bihe (Viye), Huambo (Wambu) ou Bailundu ( Mbailundu). Dans tous ces domaines, leurs coutumes avaient tendance à se modérer au XVIIIe siècle, le cannibalisme se limitait à des rituels et parfois seulement à des occasions symboliques (par exemple, au XIXe siècle, des groupes d’Imbangala des hautes terres centrales pratiquaient encore un rituel appelé “).