Canada: Le nouveau billet de 10 $ met en vedette la pionnière des droits civiques Viola Desmond

Depuis Lundi 19 novembre, des billets de 10 dollars canadien commémore l’ entrée officielle de Viola Desmond, l’icône des droits civils pour les Canadiens de race noire devenant ainsi la première femme canadienne être célébrée à la face de la devise de son pays.

«La reine est en bonne compagnie», a déclaré  la sœur de Mlle Desmond, Wanda Robson, lors d’une cérémonie au Musée canadien des droits de la personne à Winnipeg,. Le gouverneur de la Banque du Canada, Stephen Poloz, a également reçu une gravure encadrée de sa soeur et deux billets de banque portant des numéros de série spéciaux.

Lorsque le gouvernement Trudeau a ouvert des consultations publiques en vue de choisir une femme historique pour le billet de 10 $, Mme Desmond était l’une des cinq personnes à figurer sur la liste des candidats présélectionnés, aux côtés du poète des Premières nations E. Pauline Johnson; Elsie MacGill, diplômée en génie électrique de l’Université de Toronto en 1927; Suffragette québécoise Idola Saint-Jean; et Fanny (Bobbie) Rosenfeld, médaillée olympique en 1928, athlète d’athlétisme.

Le gouvernement a annoncé le choix final en décembre 2016 et, en mars 2018, il a dévoilé la structure du projet de loi: le premier billet de banque à orientation verticale au Canada. Derrière le portrait de Mme Desmond se trouve une carte comprenant le tronçon de la rue Gottingen, la rue principale du nord de la ville, où elle a ouvert son salon. 

Qui était Viola Desmond le nouveau visage du billet de 10 $ canadien?.

Viola Desmond était une pionnière des cosmétiques pour les femmes noires du Canada atlantique. À la suite de son père, un coiffeur de Halifax, Mme Desmond a débuté dans les affaires à une époque où peu d’écoles de beauté acceptaient des étudiants noirs. Après une formation à Montréal, Atlantic City et New York, elle a fondé sa propre institution, la Desmond School of Beauty Culture de Halifax, vendant sa propre gamme de produits capillaires pour la peau en Nouvelle-Écosse. Lors d’un voyage d’affaires le 8 novembre 1946, lorsque sa voiture est tombée en panne à New Glasgow, sans préméditation, Mme Desmond devint célèbre pour une autre raison.

Obligée de s’arreter à New Glasgow, Desmond Viola décide d’aller voir un film: “The Dark Mirror “.  Elle était au théâtre Roseland pour tuer le temps alors qu’un garage réparait sa voiture, qui ne serait prête que le lendemain. Mais le Roseland était un théâtre qui pratiquait la ségrégation; les sièges au sol étaient réservés aux Blancs, tandis que les clients noirs étaient confinés au balcon. Myope,elle a essayé d’acheter un siège au sol, mais elle a été refusée car elle était noire. Après avoir acheté un billet pour un siège de balcon (qui coûtait un centime de moins) elle s’assit sur un siège réservé aux blancs. Un acte qui poussa  le personnel du théâtre a appelé la police et l’ait traînée dehors. Elle a passé 12 heures en prison.

«Elle a dit: ‘Je me suis étirée et je commençais juste à me sentir à l’aise et j’ai pensé, oh, c’est gentil, et je ne m’inquiète de rien’ ‘, s’est souvenue sa sœur Wanda Robson lors de la cérémonie de 2016, où le billet de banque Desmond a été annoncé. “Et ensuite cet huissier est venu et lui a dit qu’elle ne pouvait pas rester assise là.”

En procès pour un seul centime

Elle a été accusée et reconnue coupable d’évasion fiscale pour un sou. Elle n’avait pas d’avocat au procès – elle n’a jamais été informée qu’elle en avait le droit. Faisant valoir que Viola Desmond avait échappé à la différence de un cent entre le prix du balcon et celui du billet au sol, un juge lui a infligé une amende de 26 $. Les protestations de la communauté noire de la Nouvelle-Écosse et un appel devant la Cour suprême de la province se sont avérés vains. Mme Desmond est décédée en 1965 sans aucune reconnaissance de discrimination raciale dans son cas.

En 2010, la Nouvelle-Écosse lui a accordé un pardon gratuit – et le lieutenant-gouverneur noir l’a promulguée. «Me voici, 64 ans plus tard – une femme noire qui donne la liberté à une autre femme noire», a rappelé Mayann Francis dans son profil de 2014 concernant le pardon, affirmant que l’affaire de Desmond était un déni de justice et qu’elle n’aurait jamais dû être accusée. “Je crois qu’elle doit savoir qu’elle est maintenant libre.”

15 avril 2010: La lieutenante-gouverneure de la Nouvelle-Écosse, Mayann Francis, signe la grâce officielle accordée à Viola Desmond alors que sa soeur, Wanda Robson, à sa gauche, le premier ministre de l’époque, Darrell Dexter, et le ministre des Affaires afro-néo-écossaises, Percy Paris législature à Halifax. ANDREW VAUGHAN / LA PRESSE CANADIENNE

Comparaison Rosa Parks

On a souvent comparé Mme Desmond à Rosa Parks, l’héroïne des droits civils des États-Unis, qui a refusé de céder sa place dans le bus à un passager blanc de Montgomery, en Alaska, en 1955.

Mais Mme Robson a déclaré en 2016 que sa sœur ne voulait pas se joindre à aucun mouvement de protestation officiel. Elle avait son école de beauté à gérer – et c’était son inspiration pour aider sa communauté. “Elle a dit: ‘Je ne suis pas la personne pour faire le tour et être une militante pour quelque chose. Je parlerai n’importe où, mais je ne peux pas en faire ma mission dans la vie”, a déclaré Mme Robson. “‘La mission de ma vie est d’être coiffeuse, conseillère en beauté pour toutes les femmes noires, toutes les femmes noires qui viennent à moi, et de leur apprendre, de leur apprendre à faire ce que je fais, pour que je puisse les envoyer Nouvelle-Écosse ou peu importe où ils veulent aller travailler avec la population noire », a déclaré Mme Robson.

22 février 1956: Le lieutenant de police DH Lackey, de la police de Montgomery, en Alaska, prend les empreintes digitales de Rosa Parks après avoir refusé de céder sa place dans un bus pour un passager blanc. GENE HERRICK / LA PRESSE ASSOCIÉE

Sa minute de gloire

Mme Desmond a été la première femme de couleur de l’histoire à prendre sa propre minute du patrimoine, publiée en février 2016 dans le cadre du Mois de l’histoire des Noirs. L’actrice Kandyse McClure la décrivait: traitées comme des femmes noires ou noires, mais comme des êtres humains », écrivait à l’époque Mme McClure dans un article du Huffington Post . Historica Canada a depuis produit une autre minute du patrimoine mettant en vedette une femme de couleur, l’artiste inuite Kenojuak Ashevak.