Savez vous que Abraham Lincoln rendait secrètement visite aux esclaves ?

Au milieu des années 1930, le Federal Writers ‘Project a interrogé des milliers d’anciens esclaves, dont certains ont affirmé que le président s’était rendu dans leurs plantations, déguisé en mendiant ou en colporteur, leur disant qu’ils seraient bientôt libres.

eu de temps avant l’élection de 1860, un homme est tombé sur une plantation près de Marlin, au Texas, à une vingtaine de kilomètres au sud-est de Waco. Bien que personne ne sache qui il était, le propriétaire de la plantation l’a pris comme invité. L’étranger a prêté une attention particulière à la façon dont les esclaves travaillant sur la plantation ont été traités – comment ils ont survécu avec une ration hebdomadaire de «quatre livres de viande et un picotin de farine», comment ils ont été fouettés et parfois vendus, entraînant la déchirure des familles. Finalement, l’étranger fit ses adieux et poursuivit son chemin, mais peu de temps après, il écrivit une lettre au propriétaire de la plantation l’informant qu’il allait bientôt libérer ses esclaves – «que tout le monde devait le faire. L’étranger dit au propriétaire d’aller dans la pièce où il a dormi et de voir où il a gravé son nom dans l’appuie-tête. Et quand le propriétaire d’esclave est allé et a regardé, il a vu le nom: “A. Lincoln.

Du moins, c’est ce qui s’est passé selon Bob Maynard, né esclave et qui a raconté l’histoire d’un vieil homme dans une interview accordée à un employé du Federal Writers ‘Project (FWP), un programme New Deal créé pour permettre aux écrivains d’enrichir la culture américaine. En 1936, le FWP a commencé à recueillir des entretiens avec d’anciens esclaves , amassant des milliers de pages d’histoires orales qui, bien que filtrées souvent par le racisme des intervieweurs blancs et de leurs superviseurs, fournissent un instantané inestimable de la façon dont plus de 2000 survivants de l’esclavage vivaient et pensaient.

Durant  40 des personnes interrogées ont affirmé qu’Abraham Lincoln s’était rendu dans leur plantation peu de temps avant ou pendant la guerre civile. Ils ont raconté qu’il était déguisé en mendiant ou en colporteur, mangeait gratuitement des repas gratuits auprès de ses hôtes blancs sans méfiance, fouinait pour savoir ce que c’était que l’esclavage, et disait aux esclaves qu’ils seraient bientôt libres.

Les histoires ne se limitaient pas à un coin du sud. Lincoln n’a pas seulement visité le centre du Texas; il a également visité le delta du Mississippi, le Kentucky Pennyroyal et le Georgia Piedmont. En fait, jusque dans les années 1980, des Afro-Américains des îles de la Mer de Caroline du Sud ont affirmé que Lincoln s’y était rendu en 1863 pour annoncer la Proclamation d’émancipation en personne; certains ont même dit qu’ils connaissaient l’arbre exact sous lequel il se tenait.

 

Bien qu’il n’y ait aucune preuve que Lincoln ait réellement effectué l’une de ces visites incognito dans le sud – et de nombreux documents suggérant que ces visites étaient totalement fictives – il est important que de nombreux anciens esclaves le croient . Aujourd’hui, les débats historiques sur l’émancipation se concentrent souvent sur le fait que cela vienne du haut ou du bas . Lincoln a-t-il libéré les esclaves ou les esclaves se sont-ils libérés? Mais les histoires de Lincoln allant dans le sud suggèrent que beaucoup de gens libres ne voient pas cela comme une question à poser.

Avaient-ils besoin de Lincoln? Sûr. Mais l’émancipation n’était pas quelque chose que Lincoln pouvait simplement décréter d’en haut. Il devait descendre dans le sud et se salir les mains. Certains l’ont même décrit comme prenant l’apparence du filou populaire du folklore noir, une sorte de Brer Rabbit coiffé d’un haut-de-forme. Lorsque d’anciens esclaves ont affirmé que Lincoln leur avait rendu visite, ils ne faisaient pas qu’inscrire un président bien-aimé dans leur histoire, ils s’inséraient eux-mêmes dans son histoire.

 

Les Afro-Américains étaient naturellement réticents à l’idée d’associer Lincoln trop étroitement à leur émancipation. Ce faisant, après tout, la liberté implicite était un cadeau d’un homme blanc bienveillant qui pouvait être facilement enlevé. En effet, l’ancienne esclave Charity Austin a raconté que, lors de l’assassinat de Lincoln, son propriétaire a déclaré que la mort de Lincoln signifiait qu’ils étaient à nouveau des esclaves, les faisant travailler en drap de deuil noir. 

Les Afro-Américains n’étaient pas assez stupides pour penser que leur bien-être serait la préoccupation majeure d’un politicien blanc. Comme Frederick Douglass l’a dit , Lincoln “était avant tout le président de l’homme blanc”.  Mais cela ne voulait pas dire que Lincoln ne pourrait pas être un allié utile, surtout si son propre intérêt aligné avec le leur.

Dans les récits de Lincoln qui descend dans le sud, il se souciait rarement avant tout du bien-être des Noirs. Dans une histoire , par exemple, son animosité envers la classe des esclavagistes était apparemment motivée par une insulte perçue plutôt que par une opposition morale à l’esclavage. Lincoln aurait visité une plantation dans le comté de Jefferson, dans l’Arkansas, pour demander du travail. Le propriétaire a répondu qu’il lui parlerait une fois qu’il aurait dîné, sans inviter l’étranger à manger avec lui. Comme JT Tims, un ancien esclave, expliqué, son propriétaire «n’a pas dit:« Viens dîner ». Je viens juste de dire: ‘Attends que je dîne.’ »Et lorsqu’il eut fini de manger, il s’aperçut que l’étranger avait« changé de vêtements et tout le reste »et examinait les documents commerciaux et les livres de compte du propriétaire d’esclave. L’étranger que le propriétaire d’esclave avait traité comme un pauvre «poubelle blanche» s’était révélé être un homme puissant.

Cela ne dérangeait pas les Afro-Américains si Lincoln les émancipait uniquement pour punir le Sud blanc. Mais ils savaient aussi qu’il n’était pas un roi. il ne pouvait pas faire que l’émancipation se produise tout seul. Si les peuples asservis du Sud avaient besoin de Lincoln, il en avait aussi besoin.

Et ainsi, dans les histoires racontées par des hommes libres, il y a un Lincoln qui a travaillé avec les esclaves pour mettre fin à l’esclavage. Il a assisté à des réunions de prière nocturnes tenues par des esclaves en secret. Il leur a demandé comment était leur vie et ce dont ils avaient besoin. Après le début de la guerre, il a encouragé les esclaves à rejoindre “l’armée des Yankees” et à “se battre pour la liberté”. Et à la fin de la guerre, selon un récit , Lincoln aurait rassemblé toute l’argent confédéré en Géorgie dans un grand Capitole de l’État et a demandé au plus vieil homme noir d’y mettre le feu.

Lincoln n’a pas seulement travaillé avec des Afro-Américains; il est devenu une figure familière du folklore noir. Comme Brer Rabbit, et en fait comme la plupart des esclaves, le Lincoln dans ces récits a souvent dû recourir à la ruse et à la tromperie pour obtenir ce qu’il voulait. Mais il avait aussi une certaine latitude qui n’était pas possible dans l’esclavage, permettant aux survivants de l’esclavage de profiter de ses exploits par procuration.

In one account, for example, Lincoln, disguised as a peddler, came upon some white women sitting on a porch in North Carolina. He looked so hot and tired that one of the women, Miss Fanny, brought him a “cool drink of milk.” He had a drink and then asked Miss Fanny how many slaves they had, how many of their men were fighting for the Confederacy, and finally what they thought of “Mistah Abraham Lincoln.” At that point the plantation mistress, Miss Virginia, declared no one was to speak that man’s name in her presence, and she would shoot him if he ever set foot on her property. “Maybe he ain’ so bad,” her guest said, chuckling. A few weeks later, Miss Fanny received a letter from Lincoln revealing himself to have been the peddler, thanking her “for de res’ on her shady po’ch and de cool glass of milk.”

Même si l’histoire n’impliquait pas explicitement l’émancipation, Lincoln présageait la chute ultime de l’esclavage du sud en se ridiculisant. Mais ce n’était pas tout. En se comportant comme un escroc du folklore noir, Lincoln signalait – ou plutôt, les conteurs noirs signalaient – sa solidarité avec les Afro-Américains.

À cette fin, Lincoln a souvent dupé ses hôtes blancs en lui donnant à manger. Perry, Géorgie, il connu une « hash de poulet et des gâteaux de pâte et venaison séché. » À Raleigh, Caroline du Nord, il avait un peu énorme petit déjeuner de jambon et de la sauce, des biscuits et des grains, « pochés sur des toasts, du café et du thé, ”Et des gaufres avec“ du miel et du sirop d’érable ”. La nourriture était souvent au cœur des personnages de filou noirs comme John, Brer Rabbit et Tante Nancy; après tout, les esclaves devaient fréquemment tricher et voler leurs esclaves pour avoir assez de nourriture pour survivre. Il était donc approprié que, lorsque Lincoln soit retourné à Perry, en Géorgie, pour émanciper les esclaves, il l’ait fait en l’invitant apparemment à attaquer le fumoir de la plantation:«Aidez-vous! Prend ce dont tu as besoin; préparez-vous un bon repas! »Dans les récits racontés par d’anciens esclaves, l’émancipation n’était pas simplement une question abstraite de droits; elle impliquait enfin de saisir le produit de leur travail.

Bien entendu, ces histoires de Lincoln ont été racontées dans un contexte historique spécifique . Les personnes interrogées par les anciens esclaves étaient des employés du gouvernement fédéral, et la plupart d’entre eux étaient de race blanche. Beaucoup étaient membres de groupes tels que les Filles Unies de la Confédération , qui valorisaient la cause perdue. Certains étaient même des descendants de personnes qui possédaient les personnes mêmes qu’ils interviewaient. Les survivants de l’esclavage avaient toutes les raisons de croire que leurs intervieweurs blancs présenteraient leurs récits de manière à renforcer la suprématie blanche. Et raconter une histoire pittoresque sur Abraham Lincoln était un moyen intelligent (et relativement sûr) de lutter contre cela.

Utiliser Lincoln était particulièrement puissant à une époque où de nombreux Américains avaient coopté Lincoln en tant qu’icône de la suprématie blanche. Le film blockbuster 1915 La Naissance d’une nation , en plus de dénoncer l’ émancipation et vénérant le Klan, représenté Lincoln comme un ennemi des abolitionnistes radicaux et a suggéré que, si elle avait vécu, il aurait soutenu la réunion immédiate avec le Sud au détriment des droits civils noirs.

En général, les Américains blancs ont célébré Lincoln de manière à faire de la guerre civile une histoire sur les Blancs. Ils ont parlé de Lincoln dans le même souffle que Robert E. Lee, les considérant tous deux comme des héros américains. Il y avait une histoire populaire qui disait que Lincoln avait réconforté un prisonnier confédéré mourant qui ne savait pas qui il était. Et quand Lincoln a tourné son discours à Gettysburg, le rebelle mourant lui a assuré qu’il s’agissait de «paroles belles et larges» qui rappelaient à tout le monde n’étaient “ni nordiques ni méridionales, mais américaines”.

Une telle réunion sentimentale entre le Nord et le Sud était, bien entendu, une affaire essentiellement blanche. Et lorsque les Afro-Américains ont été inclus dans l’histoire de Lincoln, ce n’était que dans un rôle subalterne.

Ce n’est pas ainsi que les survivants de l’esclavage ont compris leur relation avec Lincoln. Il n’était pas loin et distant; il a travaillé main dans la main avec le peuple noir. Il a écouté les histoires des esclaves. Il s’est moqué des esclavagistes et a exhorté les Noirs à se battre. Comme Charlie Davenport s’en souvenait , Lincoln est passé par le Mississippi «en train de prêcher» pour nous au sujet de ses frères noirs.

Peut-être qu’ils n’étaient pas liés par le sang — peut-être n’était-il qu’un beau-père. Mais ils étaient toujours parents. À une époque où beaucoup d’Américains transformaient Lincoln en un symbole de suprématie blanche et en effaçant les Noirs de l’histoire de la guerre de Sécession, les survivants de l’esclavage disaient, à travers leurs histoires de Lincoln descendant dans le Sud, qu’ils ne pourraient pas être effacés . Ils ne seraient pas oubliés. Ils avaient été là tout le temps.

 

Un dessin d’Abraham Lincoln devant sa maison de cadre à Springfield, Illinois AP

WILLIAM R. BLACK