Emmanuel Ifeajuna ou l’histoire tragique du premier médaillé d’or noir africain mort par exécution

Son implication dans la politique et ses activités militaires ultérieures ont fait oublier à de nombreuses personnes qu’Emmanuel Ifeajuna était le premier noir Africain à remporter une médaille d’or du saut en hauteur aux Jeux de l’Empire britannique et du Commonwealth 1954

Né au Nigeria en 1935, Ifeajuna était un grand sauteur. Il a participé à des compétitions nationales, y compris aux Championnats d’athlétisme nigérians de 1954, qui lui ont valu de devenir un sauteur de haut niveau. Après avoir sauté 6,95 pouces (1,97 m) à cette compétition, il s’est qualifié pour représenter son pays aux Jeux de l’Empire britannique et du Commonwealth de 1954.

À Vancouver, où la compétition a eu lieu, Ifeajuna a battu la concurrence et les records de l’Empire britannique en saut en hauteur. Il a fait tout cela sans sa chaussure droite. Il était considéré comme un héros et a reçu un tel accueil, complété par un défilé à son retour au Nigeria après la compétition. Il est devenu une célébrité telle que sa photo a été utilisée sur la couverture de cahiers au Nigéria.

Une vie sportive de courte durée puisqu’il a choisi de retourner à l’école. Il a rejoint le Collège universitaire d’Ibadan, où il s’est impliqué dans la politique des étudiants devenant ami à certains des plus grands poètes du Nigeria, JP Clark et Christopher Okigbo. Ifeajuna organiserait un certain nombre de manifestations , mais ne participerait pas à beaucoup d’entre eux, selon les récits de ses amis et camarades de classe.

Après avoir terminé ses études universitaires, il est allé à Abeokuta pour enseigner, mais a quitté la profession en 1960 pour rejoindre l’armée. En raison de ses études, Ifeajuna est passé au rang de major en 1966. Insatisfait de la façon dont le gouvernement dirigeait les affaires après l’indépendance, Ifeajuna a participé au coup d’Etat le plus meurtrier du Nigeria avec le major Chukwuma Kaduna Nzeogwu, Timothy Onwuatuegwu, Chris Anuforo, Don Okafor, Adewale

Il est rapporté que Ifeajuna arrêta non seulement le Premier ministre Abubakar Tafawa Balewa (qui est mort plus tard en détention) mais a également tué d’autres responsables de l’armée, dont le  brigadier Zakariya Maimalari , venu le chercher et le lieutenant-colonel Abogo Largema.

Le major-général Johnson Aguiyi-Ironsi, qui a par la suite pris le pouvoir pour devenir le premier chef d’État militaire, mis le plan de Ifeajuna et de ses amis. Après l’échec du coup, Ifeajuna n’a pas eu d’autre choix que de s’enfuir. Avec l’aide de ses amis, il se rendit au Bénin et ensuite  au Ghana où il a été accueilli par Kwame Nkrumah.

Son séjour au Ghana fut de courte durée, le gouvernement de Nkrumah étant renversé peu après. Emeka Ojukwu, qui deviendra plus tard le chef de la République du Biafra, a assuré que sa vie n’était pas menacée.

Ifeajuna revint dans l’armée dirigeant une partie de l’armée de Biafra. Plus tard, Ojukwu accuserait Ifeajuna et d’autres hauts responsables militaires de trahison en 1967. Selon lui, Ifeajuna et ses amis étaient en train de négocier avec le Nigeria via les Britanniques et voulaient le renverser et prendre le pouvoir pour eux-mêmes.

Dans un procès mené à la hâte, Ifeajuna a été condamné à mort par un peloton d’exécution et a été exécuté le 25 septembre 1967. Selon les rapports, ses derniers mots étaient :

Vous pouvez me tuer maintenant, mais j’ai peur que ce soit trop tard. Je suis désolé pour vous tous car il ne faudra pas longtemps avant qu’ils vous reçoivent tous. Les Nigérians sont déjà parmi vous.

Il a laissé un manuscrit inédit sur le coup d’État de janvier 1966 qui a attiré l’attention de nombreuses personnes qui pensaient que cela révélerait des faits sur l’événement