Quel était le mode d’archivage de l’histoire africaine?

Les sociétés à travers l’Afrique sub-saharienne ont préservé la connaissance du passé à travers des formes d’art verbal, visuel et écrit. Souvent, la responsabilité d’enregistrer l’information historique était confiée à des historiens professionnels, des personnes de confiance dont la sagesse et la formation supérieures les outillaient pour se souvenir et interpréter d’immenses réserves d’information au profit de la communauté. Dans les États centralisés et les chefferies, les historiens étaient souvent des conseillers religieux ou politiques qui réglaient le pouvoir royal, le soutenaient ou le contrôlaient au besoin.

Les archives et les récits conservés par les historiens africains sont parmi les sources les plus informatives pour la reconstruction de l’histoire pré-coloniale sur le continent. Des épopées sur les guerriers héroïques et les rois interprétées par jeliw ( chanteur jeli ), une classe héréditaire de chanteurs dans l’ouest du Soudan, fournissent une histoire politique détaillée de cette région qui a été corroborée par les textes arabes contemporains. En Afrique centrale, les historiens Kuba ont maintenu des chronologies royales qui incluent des références à l’éclipse solaire de 1680 et à l’observation de 1835 de la comète de Halley. Ces événements ont permis aux chercheurs d’assigner des dates approximatives aux moments clés du développement du royaume de Kuba

Working Title/Artist: Harp
Department: AAOA
Culture/Period/Location:
HB/TOA Date Code: 11
Working Date: 19th-20th century
mma digital image #DP108309

L’histoire comme mot parlé 
Les histoires ont été transmises oralement, en performance et d’une génération de spécialistes à la suivante. Alors que certains récits, tels que ceux qui détaillaient les origines d’une nation ou d’un lignage royal, avaient une portée mythique, d’autres étaient beaucoup plus prosaïques et pouvaient concerner des codes juridiques ou des récits d’histoire de village ou de clan. Certains textes historiques, en particulier les épopées, étaient des composants de traditions de performance plus grandes dans lesquelles l’art verbal du narrateur était aussi important que l’histoire elle-même. Les artistes ont été encouragés à manipuler leur médium pour les résultats les plus agréables, bien que l’histoire de base soit restée la même. En revanche, les textes qui concernaient des questions juridiques ou des listes dynastiques, dans lesquelles l’exactitude verbale était d’une importance primordiale, ont été appris par cœur de sorte que même les mots originaux ont été conservés. Cette pratique conservait souvent un langage archaïque ou formalisé qui nécessitait une interprétation par des spécialistes, et les qualités cryptiques des textes ajoutaient à leur aura d’importance.

Les historiens africains utilisaient fréquemment des aides pour les aider à se souvenir et à organiser les vastes quantités d’informations qui leur étaient confiées. L’accompagnement musical, par exemple, non seulement a amélioré une performance, mais a également contribué à rythmer et à structurer le récit. La kora ( 1975.59) et le ngoni sont deux instruments à cordes joués par les Mande jeliw lors de leurs présentations de grandes épopées héroïques. Les lamellophones («pianos à pouces») ont également fourni une composante musicale aux récitations historiques. Un travail important d’un maître Chokwe de ce qui est aujourd’hui l’Angola ou la République Démocratique du Congo illustre parfaitement cette intersection de la musique et du récit historique. Il dépeint le légendaire héros de la culture Chibinda Ilunga en train de jouer un lamellophone ( 1988.157 ), l’instrument même dont les notes auraient accompagné les nombreuses sagas historiques dont il était le sujet.

Une aide-mémoire pourrait aussi être visuelle, sa composition évoquant la structure et le contenu du récit qu’elle représentait. L’un des plus complexes de ces dispositifs de mémoire visuelle était le lukasa utilisé par l’association mbudye des peuples Luba de l’actuelle République Démocratique du Congo. L’association mbudyeétait chargée de protéger et de soutenir les principes politiques et historiques des Luba, qu’ils transmettaient au reste de la société Luba à travers des spectacles et des œuvres d’art. Comme ses membres ont gradué d’un niveau de l’association à l’autre, leurs connaissances sont devenues de plus en plus profondes. À son sommet, les membres ont appris à lire le lukasa et à utiliser l’information qu’il détenait. Pour les non-initiés, un lukasa nesemblait être qu’un morceau de bois plat couvert d’épingles et de perles aux couleurs vives ou, comme dans l’exemple ( 1977.467.3 ) de la collection du Musée, sculpté avec précision des têtes humaines et des motifs géométriques incisés. Cependant, chaque tableau contenait une mine d’informations sur l’histoire de la chefferie, les archives généalogiques du souverain et des détenteurs du titre, les pratiques médicinales et les informations sur les sites géographiques d’importance sociale, politique et religieuse.

Digital Photo File Name: DP331222.tif
Online Publications Edited By Steven Paneccasio for TOAH 12-17-2015

Images du passé 
Des personnes importantes ont été immortalisées dans des traditions sculpturales qui vénéraient la mémoire des anciens dirigeants et des fonctionnaires de la cour. De tels portraits auraient pu être produits pendant la vie du sujet et conservés dans le temps ou sculptés à titre posthume, et étaient souvent au centre du fonctionnement politique du royaume. Un portrait du dix-huitième siècle du roi Shyaam a-Mbul a Ngoong, le grand chef kuba qui avait supervisé l’efflorescence de la culture courtoise Kuba un siècle plus tôt, fait partie d’une série de figures royales appelées ndop pour représenter et commémorer la lignée de Kuba. rois ( figure du roi Shyaam ambul a Ngoong, le British Museum). Chaque souverain a réclamé cet ensemble de sculptures dans le cadre de son trésor royal et a supervisé la création de son propre portrait à ajouter à la série.La possession et l’exposition de ces trésors invoquaient l’histoire de Kuba et indiquaient une descendance légitime de cette longue lignée de rois vénérés.

Les représentations des événements et des cérémonies passés, ou des scènes de la vie courtoise, sont beaucoup moins courantes dans l’art traditionnel africain. La sculpture en laiton coulé du Bénin dans le Nigéria actuel est l’un des rares genres dans lesquels ces sujets peuvent être trouvés, et le grand volume d’objets moulés produits par les artistes Edo offrent un record visuel inégalé de ce royaume africain avant la rencontre coloniale. . Particulièrement instructives sont les plaques de laiton produites jusqu’au milieu du dix-huitième siècle qui était à l’origine accroché aux colonnes et aux chevrons du palais royal ( 1990.332 ). Bien que leurs positions d’affichage puissent suggérer un but décoratif, ces plaques étaient en fin de compte des documents historiques. En effet, au XIXe siècle, ils ont été démontés et utilisés comme archives qui ont été consultées sur des questions concernant le rituel et les insignes de la cour.

Working Title/Artist: Memory Board (Lukasa)
Department: AAOA
Culture/Period/Location:
HB/TOA Date Code:
Working Date: 19th-20th century
photography by mma, Digital File DP104808.tif
retouched by film and media (jnc) 1_20_10

Histoire écrite 
Partout en Afrique subsaharienne, le dévouement aux traditions d’érudition et de production littéraire a assuré que la connaissance du passé a survécu pendant des centaines d’années. Au Moyen Âge, de grands centres d’apprentissage religieux se sont formés en Afrique de l’Est et de l’Ouest, accélérant la diffusion de l’alphabétisation et promouvant la révérence pour le pouvoir de l’écrit. Les monastères de toute l’Éthiopie chrétienne ont produit des manuscrits enluminés d’un grand raffinement et d’une grande beauté, écrits en ge’ez, la langue écrite indigène de la cour royale.Les individus alphabétisés ont également produit des récits autobiographiques et d’autres écrits de nature laïque. Dans l’ouest du Soudan, des centres de commerce tels que Jenne et Tombouctou ont été des avant-postes pour la propagation de l’islam dans la région. Villes avec des liens vénérables et profondément ressenties avec le monde musulman, elles étaient des maisons à des mosquées imposantes et les plus anciennes universités et bibliothèques en Afrique sub-saharienne. La bibliothèque de Tombouctou a survécu jusqu’à nos jours et compte parmi ses fonds des volumes de poésie vieux de 400 ans, des manuscrits sur les sciences et l’histoire et des textes coraniques. Des milliers d’étudiants se sont rendus à Tombouctou pour étudier à l’université de la mosquée de Sankoré, où ils ont appris l’ astronomie, les mathématiques et la médecine.Dans toute l’Afrique de l’Ouest, les écoles coraniques associées aux mosquées continuent d’éduquer les jeunes générations d’érudits en philosophie musulmane et en art de la calligraphie. Des écritoires en bois ( Coranic Board, Brooklyn Museum of Art ) sont utilisés à cette fin: les caractères écrits à l’encre ou au fusain sont facilement délavés, offrant une surface fraîche pour des exercices supplémentaires.

Les savants musulmans étaient aussi des notables de l’histoire le long de la côte swahilie en Afrique de l’Est et sur l’ île de MadagascarAux XVIIe et XVIIIe siècles, les scribes des cours des souverains indigènes et arabo-malgaches produisirent des documents royaux écrits en caractères arabes appelés sora-bé . Le plus ancien de ces documents contenait principalement des formules religieuses, mais dans les décennies suivantes, des comptes politiques et des généalogies de clans ont également été enregistrés.

 

Alexandre Ives Bortolot
Département d’histoire de l’art et d’archéologie, Université de Columbia