Il était une fois un éthiopien au nom de Malik Ambar le régent d’un sultanat de l’Inde du Sud

Né en Ethiopie et échangé plusieurs fois en tant qu’esclave, Malik Ambar gravit les échelons pour finalement commander une armée et devenir le régent d’un des sultanats de l’Inde du Sud. 

L’Inde abonde en jetant des personnalités colorées de ses pages à carreaux de l’histoire. Il n’est pas toujours facile de faire face aux schémas changeants et aux images kaléidoscopiques du passé riche de l’Inde où les gens et les forces s’engagent avec des structures et des ressources pour écrire chaque chapitre de sa saga singulière. Même cette mise en garde est terriblement inadéquate lorsque l’on tente d’introduire la richesse que Malik Ambar a ajouté à notre patrimoine. Ses origines et sa carrière étaient aussi inhabituelles que ses réalisations et son héritage. Malik Ambar est né en Ethiopie, a commencé sa vie adulte en tant qu’esclave, est devenu un puissant commandant militaire et régent dans l’un des sultanats du sud de l’Inde, s’est avéré être un ennemi imbattable pour les puissants moghols et a finalement jeté les bases du pouvoir maratha. qui atteindrait son zénith avec Chatrapathi Shivaji. Loin de ressembler à un chapitre momifié d’un vieux livre émietté, la vie de Malik Ambar tient une leçon ou deux pour le présent troublé de l’Inde – où les querelles de voix divisantes deviennent stridentes par le jour qui passe. Et sa vie peut montrer que parfois nos yeux jaunis du présent peuvent même empêcher une compréhension plus complète du passé.

Pour bien apprécier le rôle joué par Malik Ambar, il faudrait se familiariser avec l’histoire des Sultanats du Deccan. La chute de Pratapa Rudra en 1323, le dernier roi de Warangal en Kakatiya, aux mains de Muhammad bin Tughlaq signifiait la consolidation quasi-définitive de l’emprise de Delhi sur une partie du sud de l’Inde.Il était seulement un général, à cette époque, portant le nom de Ulugh Khan et devait encore devenir le dirigeant erratique comme la plupart des gens le connaissent. Après une révolution récente, les Tughlaqs avaient remplacé les Khiljis en tant que sultans de Delhi. En fait, c’était Malik Kafur, le général eunuque d’Alaudin Khilji qui avait d’abord humilié Pratapa Rudra, lui avait fait accepter la seigneurie de Delhi et l’avait réduit à un roi payant hommage 13 ans plus tôt.Lorsque l’excentrique Muhammad Bin Tughlaq monta sur le trône, il décida de gouverner avec deux capitales – Delhi et Daulatabad. Il était conscient que s’il voulait gouverner efficacement, il devrait également être plus présent dans le Sud.Ironiquement, c’est à Daulatabad que les loyalistes Khilji et d’autres sections mécontentes se sont libérées des Tughlaq en 1347 et ont établi leur propre dominion. Ainsi naquit le royaume bahmani et le premier chapitre de l’histoire du Sultanat du Deccan fut rédigé. En temps voulu, la capitale bahmanienne se déplace vers Gulbarga puis Bidar.

Après s’être séparés de Delhi, les sultans bahmanis ont été contraints d’ouvrir des routes maritimes avec l’Iran et l’Irak pour la libre circulation des marchandises et des idées. Les déplacements terrestres via l’Asie centrale n’étaient plus possibles.Non seulement les étoffes de soie et les beaux chevaux arrivèrent dans des ports comme Dhabol, mais des hommes de lettres bien au fait de la littérature persane et des compétences administratives se mirent à la recherche de carrières lucratives.Les manières persanes ont été regardées et ont été considérées digne d ‘émulation et ces hommes étaient avidement accueillis et employés dans le service impérial dans le Deccan.

Tension et acrimonie

Curieusement, à de nombreuses reprises, les cargaisons de ces navires comprenaient des esclaves venus d’Éthiopie ou de Habshis, comme on les appelait.Et tandis que des savants affluaient de Bagdad et du golfe Persique, une certaine tension envahissait les tribunaux bahmanais. Il y avait une tension palpable, parfois éruption dans l’acrimonie ouverte, entre les nobles descendants des Indiens du Nord qui s’étaient installés dans le Deccan au début du 14ème siècle et l’élite perse nouvellement recrutée de l’Ouest. Cette rivalité entre les Deccanis et les Occidentaux a vu la montée de l’esclavage militaire. C’est là que la cargaison curieuse d’Éthiopie a pris une signification particulière dans le schéma politico-militaire des choses qui ont façonné le destin du Deccan. Ces «Chevaliers importés» travaillaient dans les limites du professionnalisme et étaient beaucoup plus fiables que les loyautés inconstantes des factions combattantes décrites plus haut. Richard Eaton, qui a fait des recherches sur ce phénomène, fait remarquer que les esclaves des anciens royaumes chrétiens d’Abyssinie étaient échangés contre de fins textiles en provenance de l’Inde et que ce commerce était facilité par les commerçants musulmans d’Asie occidentale.

Ainsi, après s’être épanoui pendant plus de cent ans, le royaume bahmani s’est désintégré et de puissants nobles ont créé de nouveaux territoires à Golconde, Bijapur, Berar, Bidar et Ahmadnagar. C’est dans le sultanat Nizam Shahi d’Ahmadnagar que l’empreinte indélébile de Malik Ambar sur l’histoire de l’Inde a été placée. Capturé peut-être par des marchands d’esclaves opérant entre l’Ethiopie et l’Afrique de l’Est, les premiers enregistrements hollandais disponibles suggèrent qu’il a été vendu dans un port de la mer Rouge pour quatre-vingts florins hollandais. Vendu et revendu à plusieurs reprises, il a été amené à Bagdad avant de finalement tomber aux mains de Chengiz Khan, alors ministre en chef ou peshwa d’Ahmadnagar. C’était vers 1570. Lui-même Habshi, Chengiz Khan était un grand maître dont Malik Ambar a beaucoup appris sur les affaires politiques, les affaires militaires et les affaires administratives. Après la mort de Chengiz Khan, sa veuve libère Malik Ambar et, le moment venu, il trouve aussi une femme. Parmi les milliers de Habshis qui étaient en service à Bijapur et à Ahmadnagar, plusieurs gagnèrent la liberté et devinrent des soldats ou des fonctionnaires libres.S’appuyant sur des années de labeur, à la fois dans les environs de Bijapur et à Ahmadnagar, Malik Ambar a pris de l’importance dans la dernière décennie du 16ème siècle.

Génie militaire

A cette époque, Akbar avait fixé son regard sur les royaumes du sud et la puissante armée moghole se rapprochait d’Ahmadnagar. En décembre de 1595 Malik Ambar a prouvé son courage en harcelant les lignes de ravitaillement de Mughal et s’est établi en tant que génie militaire, adoptant en grande partie la tactique de guérilla.Finalement, les troupes mogholes resserrèrent leur emprise sur le fort d’Ahmadnagar après l’avoir assiégé. Les forces du Nizam Shahi ont cédé et le fort est tombé en 1600. Pourtant, le contrôle moghol pouvait à peine s’étendre au-delà des environs du fort. En l’absence d’une autorité claire, Malik Ambar, commandant une force de 7 000 hommes de cavalerie, s’est vu attribuer un rôle plus important dans le destin du Sultanat du Nizam Shahi. Il a cimenté son lien avec la famille régnante en donnant la main de sa fille à un rejeton de la lignée royale. Son gendre fut installé alors que le nouveau sultan Murtaza Nizam Shah II et Malik Ambar devinrent régents et se mirent à la tâche de faire venir le royaume déchu d’Ahmadnagar. Bientôt, Malik Ambar commandait plus de 50 000 soldats et maintenant des milliers de Habshis et de Marathas étaient à son service. Il était une combinaison rare d’un administrateur habile, d’un souverain à la main tendue et d’un commandant militaire exceptionnel. Il était vraiment une figure extraordinaire et ses réformes administratives ont eu un impact durable. Il pourrait être impitoyable au besoin. Désormais, Malik Ambar ne commandait pas seulement une armée, il avait aussi une marine. Dans sa tentative de contenir les Moghols, il dut tenir des pourparlers avec les Portugais, les Hollandais et les Anglais, parfois amicaux et parfois hostiles. De nombreux témoignages européens écrits au cours des premières décennies du 17ème siècle le présentent comme un musulman pieux et ils témoignent amplement de ses prouesses globales. Jehangir, qui était désormais l’empereur moghol, était obsédé par Malik Ambar. Peut-être envieux de ses qualités, il voulait le voir écrasé à tout prix. Cela ne se produirait tout simplement pas. Incapable de le vaincre dans la réalité, Jehangir a dû prendre à la fantaisie. Sur une commission royale, le célèbre artiste moghol Abu’l Hasan a dessiné une peinture de l’empereur tirant des flèches dans la tête tranchée de Malik Ambar.

En réalité, Malik Ambar, respecté par le peuple et craint par les sultans voisins, a grandi de force en force. Il devait voir son couronnement à la bataille de Bhatwadi vers octobre 1624. Après avoir traversé la Bhima, Malik Ambar prit position et affronta l’assaut combiné des Moghols et de l’armée Bijapur. Dans la déroute qui s’ensuivit, Malik Ambar, aidé par sa cavalerie légère Maratha, établit sa claire suprématie. Cette bataille a vu une échelle sans précédent de participation de Maratha menant à une collaboration qui a brouillé toutes les lignes religieuses. Le bras droit de Malik Ambar était Maloji, le grand-père de Shivaji. Et dans la ville militaire de Kirki que Malik Ambar a fondée, maintenant Aurangabad, il a nommé tous les quartiers après les grands chefs Maratha – Malpura, Khelpura, Vithapura et ainsi de suite. Musulmans et Marathas s’étaient unis pour résister à l’hégémonie moghole dans leur tentative de préserver leur propre identité politique et régionale distincte. Malik Ambar a fourni le leadership inspirant pour cette entreprise. Au sommet de sa gloire et toujours victorieux, Malik Ambar mourut le 14 mai 1626 à l’âge de 78 ans à Ambarpur, ce qui mit fin à un chapitre mouvementé. Après sa mort, les Marathas, encouragés et formés par lui, seraient bientôt une force avec laquelle compter. Adoptant habilement la tactique de la guérilla, ils provoqueraient la chute d’Aurangzeb. Dirigés par Shivaji, ils émergeraient comme une puissance majeure et écriraient encore un autre chapitre distinct dans notre histoire mouvementée.