La Superstar des sports noirs du XIXe siècle dont vous n’avez jamais entendu parler

Qui était la première vedette sportive afro-américaine? Demandez à n’importe quel fan de la boxe et ils pourraient vous dire que c’était Jack Johnson, un combattant féroce qui a terrorisé les adversaires en route pour devenir le premier champion des poids lourds noirs en 1908. Cependant, 100 ans avant “The Galveston Giant”, il y avait Bill Richmond: a Ancien esclave qui a utilisé à la fois son cerveau et ses muscles pour révolutionner à la fois le sport et la perception publique des Afro-Américains en général. En 2017, dans le cadre d’une enquête archéologique plus vaste sur un ancien lieu de sépulture de Londres connu sous le nom de jardin de St. James, les chercheurs ont commencé la chasse à la tombe non marquée de Richmond, dans l’espoir de dégager une lumière sur ces étoiles les plus sportives.
Vous n’avez pas entendu parler de lui parce que son ascension improbable n’était pas possible en Amérique.

Le portrait de Hillman du très doux Richmond depuis 1812.

Richmond est né dans l’esclavage sur ce qui est aujourd’hui l’arrondissement de New York de Staten Island le 5 août 1763. Lorsque les Britanniques l’ont atterri en 1776, au début de la Révolution américaine, Richmond a fait ce que de nombreux esclaves de la journée a fait: il s’est enrôlé L’armée britannique en échange de la promesse de la liberté. Comme l’historien TJ Desch Obi l’a noté dans le Journal of Sports History , Richmond a probablement attiré l’attention du général britannique Hugh Percy quand, à l’âge de 13 ans, il a vaincu lui-même trois soldats britanniques qui l’ont moqué et l’ont harcelé alors qu’il avait tendance à Chevaux à ses soins. Le général était tellement impressionné par le jeune Bill qu’il a ramené le garçon à l’Angleterre en tant que valet personnel. Là, Percy a réussi à faire quelque chose d’impensable en Amérique: il a payé pour avoir formé officiellement Bill et lui a fait un apprentissage chez un ébéniste à York.

Éduqué, qualifié et financièrement stable, Richmond a apprécié une vie que la plupart des noirs (de chaque côté de l’Atlantique) n’auraient pas rêvé pendant les années 1790, alors que l’esclavage était encore très légale en Angleterre. Pourtant, le Richmond à la mode n’était pas sans ses détracteurs, et son mariage et son mariage avec une femme britannique blanche ont causé beaucoup de ressentiment envers les blancs ouvriers. Bill se battait constamment; Pas pour de l’argent, mais plutôt pour son propre honneur. Tout comme il l’avait fait avec les soldats qui l’ont moqué quand il était un garçon sur Staten Island, Richmond a tenu les bigots qu’il a rencontrés dans les rues de Londres responsables de leurs railleries et de leurs attaques.

Richmond ne s’est même pas rendu professionnel jusqu’à ce qu’il ait un âge où la plupart des athlètes modernes se mettent en retraite.

La représentation poignante de Théodore Gericault de la boxe aux nus-nus du 19ème siècle.

Selon Boxing Monthly , en 1804, Richmond de 41 ans a assisté à un match de récompense entre Henry Pearce et Joe Berks. Après le combat, il a lancé un défi impromptu à George Maddox, considéré comme l’un des meilleurs combattants de l’ère des nains . Bien que Bill ait perdu le Maddox plus expérimenté, il s’est jeté tête à tête dans le sport, devenant ainsi un formateur et un combattant.

Il est retourné à l’anneau l’année suivante et a commencé à tondre les adversaires. Comme il a accumulé les victoires, Richmond a également changé les fondements du sport lui-même. Avant l’émergence de Bill en Angleterre, la boxe était beaucoup plus brutale qu’elle ne l’est aujourd’hui. Demandez à un boxeur, et ils vous diront que le fait de rester immobile dans le ring est le pire que vous puissiez faire lors d’une rencontre. Mais en Angleterre géorgienne, cette stratégie était au cœur de la boxe. Les adversaires se tenaient debout à l’orteil, en échangeant des coups puissants jusqu’à ce que l’on ne puisse plus le prendre.

Le concept était connu sous le nom de «bas». Les rondes ne se sont pas terminées jusqu’à ce qu’un homme tombe, et les boxeurs tombés auront alors 30 secondes pour revenir au «scratch», un point au milieu de l’anneau. S’ils atteignaient les rayures, le combat continuait et un nouveau cycle a commencé. Il n’y avait aucune limite quant au nombre de tours pouvant être combattu, de sorte que les matches brutaux pourraient, en théorie, continuer à jamais. Les boxeurs endommagés se firent l’un à l’autre alors qu’ils se battaient à travers des os brisés et des blessures fréquentes à la tête sont presque insondables.

Richmond a traversé en «rompant» les règles. La plupart de sa stratégie impliquait d’éviter les coups de poing, de ne pas les absorber, et de contrer ses adversaires hors balance avec des coups plus pointu. Bien que cela semble évident, il était vraiment révolutionnaire à l’époque. Mais cela n’a certainement pas été bien reçu. Bill a été attaqué par des fans blancs, qui l’ont appelé un lâche (entre autres) pour ne pas se mettre debout pour se battre. Ce n’était pas grave pour Bill. Il a continué à gagner.

La presse anglaise l’a baptisé “La terreur noire”, insinuant aux préjugés raciaux qu’il a inspirés.

Selon les mythes racistes de cette époque, les blancs étaient naturellement plus intelligents et meilleurs à tout, y compris l’athlétisme, parce que … la science. Ensuite, Bill Richmond a montré qu’il n’était pas seulement plus dur que les combattants blancs, mais plutôt plus intelligent. L’horreur! Ainsi, vous pouvez imaginer l’indignation, le choc et la peur parmi les fans (alors connus sous le nom de “la fantaisie”) lorsque Bill Richmond, un homme noir dans ses années 40, a commencé à mieux faire les meilleurs jeunes boxeurs blancs en Angleterre.

En 1805, Richmond a fait face à son défi le plus difficile: une bataille individuelle avec une étoile montante appelée Thomas Cribb. Non seulement Cribb était près de 20 ans junior de Richmond, les enregistrements montrent qu’il a dépassé son ancien adversaire de plus de 70 lbs. Néanmoins, Richmond a utilisé son style défensif pour garder le Cribb écrasante à la baie. Après 90 minutes de plongée, plongeant et esquivant les attaques de Cribb, Richmond se rendit compte qu’il ne serait pas capable de gagner et a jeté la serviette.

Richmond resta sous le feu des projecteurs longtemps après avoir quitté l’anneau.

Richmond (troisième à partir de la gauche) dans le coin de Tom Molineaux pour la grande lutte des Afro-Américains contre Thomas Crib.

Il ne refererait plus quatre ans. Au cours de son séjour, Richmond est devenu l’un des entraîneurs de boxe les plus recherchés d’Angleterre, noir ou blanc. À la fin des années 40, Bill a fait une reprise, même en vengeant cette première perte contre George Maddox. Il a gagné assez d’argent dans ce combat pour s’acheter le pub Horse and Dolphin.

C’est là qu’il rencontre Tom Molineaux. Comme Richmond, Molineaux était un ancien esclave originaire des États-Unis. Richmond a immédiatement entrepris de former son nouveau protégé. En décembre 1810, Molineaux aurait tenté de venger la perte de Richmond à Thomas Cribb. Richmond a fait la plupart du travail de la jambe derrière le combat, ce qui en fait l’un des premiers Afro-Américains à promouvoir un événement de cette taille.

Dans ce qui est encore considéré comme l’un des combats les plus importants dans l’histoire du sport, Cribb a battu Molineaux en 35 tours. La finition n’était pas sans controverse, car Cribb aurait été autorisé plus que les 30 secondes habituelles à se lever d’un knockdown, et Molineaux a ensuite été blessé par des spectateurs qui l’ont attaqué au milieu de la bataille.

Richmond a combattu sa propre bataille sanctionnée en 1815, démolissant le Tom Shelton, 26 ans. Bien qu’il se soit retiré de la compétition officielle, Richmond a participé au sport. Il a participé à des expositions pour la redevance européenne, était un formateur d’élite (même avec des coups de sparring avec les élites de la société britannique, y compris Lord Byron, avec qui il est également devenu ami). Bill a même été invité à assister au couronnement de George IV en 1821 . Pour un ancien esclave du plus humble des débuts, c’était vraiment un accomplissement incroyable.

Bill “The Black Terror” Richmond est décédé le 28 décembre 1829 à l’âge de 66 ans. Sa dernière nuit a été passée dans une taverne appartenant à personne d’autre que Thomas Cribb. Dans leur vieillesse, les deux rivaux amers étaient devenus de grands amis. En 2005, Richmond a été intronisé au Salon international de la boxe de la renommée. Bien que sa carrière ait été courte, seulement 19 combats (17 victoires) sur une période de 10 ans, son influence sur le sport est incommensurable.