Les 7 Empires Influents de l’Afrique ancienne

Les histoires des premières civilisations africaines se concentrent souvent uniquement sur l’Égypte ancienne, mais le continent abritait plusieurs autres empires puissants qui contrôlaient les routes commerciales, construisaient des villes tentaculaires et fabriquaient des monuments architecturaux qui existent encore aujourd’hui. De l’ancien Soudan au Moyen-Âge zimbabwéen, retrouvez les faits sur sept royaumes africains qui ont marqué l’histoire.

1- Le Royaume de Kush

Meroë est une ville ancienne sur la rive est de l’application du Nil. 200 km au nord-est de Khartoum, au Soudan. (Crédit: Yannick Tylle / Getty Images)

Bien que souvent éclipsé par ses voisins égyptiens au nord, le Royaume de Kush a été une puissance régionale en Afrique pendant plus de mille ans. Cet ancien empire nubien a atteint son apogée au deuxième millénaire avant notre ère, quand il a régné sur une vaste bande de territoire le long du Nil dans ce qui est aujourd’hui le Soudan. Presque tout ce que l’on sait de Kush vient de sources égyptiennes, ce qui indique que c’était un centre économique qui exploitait un marché lucratif en ivoire, en encens, en fer et surtout en or. Le royaume était à la fois un partenaire commercial et un rival militaire de l’Egypte – il a même gouverné l’Egypte comme la 25ème dynastie – et il a adopté de nombreuses coutumes de ses voisins. Les Koushites adoraient certains des dieux égyptiens, momifiaient leurs morts et construisaient leurs propres types de pyramides. La région entourant l’ancienne capitale kouchite de Méroé abrite aujourd’hui les ruines de plus de 200 pyramides – plus que dans toute l’Egypte.

2- Le pays de Punt

Papyrus montrant les préparatifs pour un voyage égyptien à Pount. (Crédit photo: De Agostini Picture Library / Getty Images)

Peu de civilisations africaines sont aussi mystérieuses que Punt. Les récits historiques du royaume datent de 2500 av. J.-C., quand il apparaît dans les registres égyptiens comme une «Terre des dieux» riche en ébène, en or, en myrrhe et en animaux exotiques tels que les singes et les léopards. On sait que les Egyptiens ont envoyé des caravanes et des flottilles géantes lors de missions commerciales à Pount, notamment au cours du règne de la reine Hatchepsout au XVe siècle av. J.-C. Pourtant, ils n’ont jamais identifié l’endroit où il se trouvait. Le site du royaume légendaire est maintenant un sujet très débattu parmi les érudits. La péninsule arabique et le Levant ont tous deux été proposés comme candidats potentiels, mais la plupart pensent qu’il existait quelque part sur la côte de la mer Rouge en Afrique de l’Est. En 2010, une équipe de chercheurs a tenté de cibler Punt en analysant un babouin momifié que ses souverains avaient offert aux pharaons égyptiens. Alors que leurs résultats ont montré que les restes les plus proches des animaux trouvés dans l’Éthiopie et l’Érythrée modernes, l’emplacement précis de la Terre de Pount n’a pas encore été confirmée.

3- Carthage

Tunisie, Carthage. (Crédit: DEA PICTURE LIBRARY / Getty Images)

Mieux connu comme le rival de la Rome antique dans les guerres puniques, Carthage était un centre commercial nord-africain qui a prospéré pendant plus de 500 ans. La ville-état a commencé sa vie au 8ème ou 9ème siècle avant JC comme une implantation phénicienne dans ce qui est aujourd’hui la Tunisie, mais elle s’est ensuite développée en un empire marin tentaculaire qui dominait le commerce des textiles, or, argent et cuivre. À son apogée, sa capitale comptait près d’un demi-million d’habitants et comprenait un port protégé équipé de quais d’accostage pour 220 navires. L’influence de Carthage a fini par s’étendre de l’Afrique du Nord à l’Espagne et à des parties de la Méditerranée, mais sa soif d’expansion a mené à la friction accrue avec la République romaine bourgeonnante. À partir de 264 av. J.-C., les anciennes superpuissances se sont affrontées dans les trois guerres puniques sanglantes, dont la dernière s’est terminée en 146 av. J.-C. avec la destruction presque totale de Carthage. Aujourd’hui, presque tout ce qui reste de l’empire autrefois puissant est une série de ruines dans la ville de Tunis.

4- Le Royaume d’Axoum

Pièces de monnaie d'Axoum. (Crédit: http://cgb.fr /)

Pièces de monnaie d’Axoum. (Crédit: http://cgb.fr /)

Au cours de la même période que l’Empire romain a augmenté et est tombé, le Royaume influent d’Axoum a régné sur des parties de ce qui sont maintenant l’Érythrée et le nord de l’Éthiopie. Étonnamment, on sait peu de choses sur les origines d’Axoum, mais aux IIe et IIIe siècles après JC, c’était un mastodonte commercial dont l’or et l’ivoire en faisaient un lien vital entre l’Europe ancienne et l’Extrême-Orient. Le royaume avait un script écrit connu sous le nom de Geez – l’un des premiers à émerger en Afrique – et il développa un style architectural distinctif qui impliquait la construction d’obélisques en pierre massifs, dont certains dépassaient 100 pieds de haut. Au quatrième siècle, Aksoum est devenu l’un des premiers empires du monde à adopter le christianisme, ce qui a conduit à une alliance politique et militaire avec les Byzantins. L’empire a plus tard décliné vers le 7ème ou le 8ème siècle, mais son héritage religieux existe encore aujourd’hui sous la forme de l’église orthodoxe éthiopienne.

5- L’empire du Mali

Représentation de Mansa Musa. (Crédit: Abraham Cresques / WikiCommons)

La fondation de l’Empire du Mali remonte aux années 1200, lorsqu’un dirigeant nommé Sundiata Keita – parfois appelé le «Roi Lion» – se révolta contre un roi Sosso et unifia ses sujets dans un nouvel état. Sous Keita et ses successeurs, l’empire a resserré son emprise sur une grande partie de l’Afrique de l’Ouest et s’est enrichi sur le commerce. Ses villes les plus importantes étaient Djenné et Tombouctou, toutes deux réputées pour leurs mosquées en adobe et leurs écoles islamiques. L’une de ces institutions, l’Université Sankoré de Tombouctou, comprenait une bibliothèque contenant environ 700 000 manuscrits. L’Empire du Mali s’est finalement désintégré au 16ème siècle, mais à son apogée, il était l’un des joyaux du continent africain et était connu dans le monde entier pour sa richesse et son luxe. Un conte légendaire sur les richesses du royaume concerne le dirigeant Mansa Musa, qui fit une escale en Egypte lors d’un pèlerinage à la Mecque au XIVe siècle. Selon des sources contemporaines, Musa a produit tant d’or lors de la visite qu’il a fait chuter sa valeur sur les marchés égyptiens pendant plusieurs années.

6- L’empire Songhai

Tombe d’Askia, empereur de l’Empire Songhaï à Gao, Mali, Afrique de l’Ouest. (Crédit: Luis Dafos)

Pour la taille pure, peu d’états dans l’histoire africaine peuvent se comparer à l’empire Songhaï. Formé au XVe siècle à partir de certaines des anciennes régions de l’Empire du Mali, ce royaume d’Afrique de l’Ouest était plus vaste que l’Europe occidentale et comprenait des parties d’une douzaine de nations modernes. L’empire connaît une période de prospérité grâce à des politiques commerciales vigoureuses et à un système bureaucratique sophistiqué qui sépare ses vastes possessions en différentes provinces, chacune dirigée par son propre gouverneur. Il a atteint son apogée au début du 16ème siècle sous la domination du roi dévot Muhammad I Askia, qui a conquis de nouvelles terres, forgé une alliance avec le calife musulman d’Egypte et établi des centaines d’écoles islamiques à Tombouctou. Alors que l’Empire Songhaï était autrefois l’un des États les plus puissants du monde, il s’est effondré plus tard à la fin des années 1500, après une période de guerre civile et de conflits internes qui l’ont laissé envahir par le sultan du Maroc.

7- Le Grand Zimbabwe

La grande cour d’enceinte, Great Zimbabwe. (Crédit: Bill Raften / Getty Images)

L’un des monuments les plus impressionnants de l’Afrique subsaharienne est le Great Zimbabwe, une imposante collection de rochers empilés, de tours de pierre et de murs défensifs assemblés à partir de blocs de granit taillé. La citadelle de roche a longtemps fait l’objet de mythes et de légendes – elle était autrefois considérée comme la résidence de la reine biblique de Saba – mais les historiens la connaissent maintenant comme la capitale d’un empire indigène qui a prospéré dans la région entre le 13 et 15ème siècles. Ce royaume régnait sur une grande partie du Botswana, du Zimbabwe et du Mozambique. Il était particulièrement riche en bétail et en métaux précieux, et se tenait à cheval sur une route commerciale qui reliait les champs aurifères de la région aux ports de la côte de l’océan Indien. Bien que l’on connaisse peu son histoire, les restes d’artefacts tels que la poterie chinoise, le verre arabe et les textiles européens indiquent que c’était autrefois un centre commercial bien connecté. La ville fortifiée du Grand Zimbabwe a été mystérieusement abandonnée au XVe siècle après le déclin du royaume, mais à son apogée, elle comptait environ 20 000 personnes.